Itärajan kaupunki hankki oman lentokentän rakentaakseen Lapin veroisen matkailualueen – koneet täyttyivät, mutta nyt kenttä on autio eikä tietoa jatkosta ole

Lappeenranta toivoo, että Saimaan maine turvallisena matkailukohteena houkuttelee uudestaan keskieurooppalaiset lentomatkailijat alueelle.

lentokentät
Ryanair toivotetaan tervetulleeksi Lappeenrantaan.
Ryanairin lentovuorot Keski-Eurooppaan otettiin Lappeenrannassa ilolla vastaan.Tommi Parkkinen / Yle

Vuodesta 2020 piti tulla Lappeenrannan lentokentän suuri läpimurtovuosi.

– Meillä oli erittäin kova kasvuvauhti. Koneet olivat todella täynnä, Lappeenrannan lentoasema -yhtiön toimitusjohtaja Eija Joro kertoo.

Lappeenrannan Lentoasema Oy:n toimitusjohtaja Eija Joro
Lappeenrannan lentoasema Oy:n toimtitusjohtaja Eija Joro. Jari Tanskanen/Yle

Vielä vuoden alussa lennot kävivätkin hyvin kaupaksi. Nyt kenttä on ollut yli kaksi kuukautta suljettuna koronaepidemian vuoksi. Tulevaisuus on hämärän peitossa.

– Ei ole mitään tietoa siitä, milloin lennot alkavat uudelleen. Lentoyhtiöt haluavat alkaa lentää mahdollisimman nopeasti, mutta onko lennoilla matkustajia, se onkin eri asia, Lappeenrannan kaupunginhallituksen puheenjohtaja Risto Kakkola (sd.) pohtii huolestuneena.

.

Risto Kakkola Joutsenon torilla
Kare Lehtonen/Yle

Matkustajamäärä yli kaksinkertaistui

Pettymys on Lappeenrannassa kova, sillä odotukset ovat olleet korkealla.

Lentoasema siirtyi vuoden 2016 alussa Finavialta Lappeenrannan kaupungin ja Etelä-Karjalan maakunnan omistukseen. Järjestely oli ainutlaatuinen Suomessa. Muut kansainväliset lentokentät ovat Suomessa valtiollisen Finavian hallinnassa.

Myöhemmin kaupunki hankki lentoaseman kokonaan itselleen. Nykyään sitä hallinnoi kaupungin omistama Saimaan lentoasema -säätiö.

Lentokentän hankkimisen taustalla oli halu pönkittää alueen elinvoimaa houkuttelemalla turisteja Keski-Euroopasta lomailemaan Saimaalle.

Suunnitelma näyttikin toimivan.

Vuosien 2016-2017 hiljaiselon jälkeen lentokentän matkustajamäärä lähti kovaan kasvuun vuonna 2018. Viime vuonna matkustajamäärä jo yli kaksinkertaistui edellisvuodesta.

Vuonna 2018 lennoilla oli noin 33 000 matkustajaa, ja vuonna 2019 matkustajamäärä oli kasvanut jo noin 80 000 matkustajaan.

Vuoden alussa Lappeenrannan lentoasema -säätiö arvioi matkustajamäärän nousevan tänä vuonna jo 150 000 matkustajaan.

Lappeenranta olisi näin noussut matkustajamäärässä Suomen kolmen suurimman lentoaseman joukkoon Helsingin ja Turun ohella.

Ryanairin kone lähdössä Bergamoon Lappeenrannan kentältä.
Lennot Lappeenrannasta vetivät hyvin matkustajia ennen Koronavirusepidemiaa.Tommi Parkkinen / Yle

Taustalla Keski-Euroopan reitit

Matkustajamäärän kovan kasvun takana olivat Ryanair-lentoyhtiön uudet vakinaiset lentoreitit Lappeenrannasta Keski-Eurooppaan.

Tällä hetkellä pysäytettyjä lentovuoroja on Saksan Berliiniin, Italian Milano-Bergamoon ja Unkarin Budapestiin. Tämän lisäksi kesäksi oli tarkoitus avata vuorot vielä Itävallan Wieniin.

Lappeenrannan päättäjät olivat tyytyväisiä.

– Kukaan ei varmaan uskaltanut edes ajatella, että näin paljon saadaan lentoja ja näin hyviin paikkoihin, Lappeenrannan kaupunginhallituksen puheenjohtaja Risto Kakkola sanoo.

Kaupungin rahaa menee

Päättäjien tunnelmia latisti vain se, että Lappeenrannan lentoasema -säätiö teki odotettua enemmän tappiota. Kaupungin piti lisätä tukeaan säätiökonsernille viime vuoden lopussa.

– Se tuli yllätyksenä. Kukaan ei varmaan ymmärtänyt täysin etukäteen, miten arvokasta lystiä tämä lennättäminen on, Kakkola pohdiskelee.

Lappeenrannan kaupunki muutti viime vuoden lopussa 800 000 avustuksensa lentokenttää hallinnoivalle Lappeenrannan lentoasema -säätiölle 750 000 euron suoraksi sijoitukseksi säätiön pääomaan.

Lentoliikenteen kehittäminen on vaatinut kaupungilta joka vuosi suuria taloudellisia panostuksia. Viime vuonna kaupunki antoi lentoaseman tukemiseen yli 1,34 miljoonaa euroa. Täksi vuodeksi kaupunki on varannut lentoasemalle noin 2,2 miljoonaa euroa.

Lentoaseman taloudellista tulevaisuutta varjostaa myös lähivuosina pakollinen kiitoradan kunnostaminen, joka maksaa noin kolme miljoonaa euroa.

Tavoitteena Lapin veroinen matkailualue Saimaalle

Rahaa vievän lentoaseman hankkimisen taustalla on Lappeenrannan kaupungin haave Saimaan alueen nostamiseksi Lapin veroiseksi matkailukohteeksi.

Näin yritetään tukea alueen ja tätä kautta myös Etelä-Karjalan suurimman kaupungin Lappeenrannan elinvoimaa.

Saimaalle yritetään houkutella turisteja erityisesti Keski-Euroopasta.

Tämän vuoksi Lappeenranta ei tue vain lentoaseman toimintaa vaan myös Saimaan alueen markkinointia. Viimeksi helmikuussa Lappeenrannan lentoasema avasi nettisivuillaan Lakeland Experiences -myyntikanavan. Sivusto myy erilaisia matkailupalveluja ja aktiviteetteja Saimaan alueella.

Tarjolla on matkailupalveluja laajalla kirjolla saunalauttailusta norppabongailuun.

– Haluamme rohkaista alueen yrittäjiä rakentamaan palvelujaan digitaaliseen muotoon, josta heille on hyötyä myös monessa muussa jakelukanavassa, Lappeenrannan lentoasema Oy:n toimitusjohtaja Eija Joro kertoo.

Kaupunki ei vielä luovuta

Synkimmissä arvioissa lentoliikenteelle ennustetaan pitkää laskua koronaepidemian seurauksena.

Lappeenrannan kaupunginhallituksen puheenjohtaja Risto Kakkola ei halua kuitenkaan ainakaan vielä heittää pyyhettä kehään.

– Tässä vaiheessa ei pidä viheltää peliä poikki. Katsotaan nyt, miten lentoyhtiöt tähän reagoivat ja lähteekö matkustajia jälleen liikenteeseen, Risto Kakkola sanoo.

Kakkola ei ole huolestunut niinkään siitä, lähtevätkö lennot uudelleen käyntiin. Hän pohtii, uskaltavatko ihmiset jälleen lähteä lentomatkoille.

Tässä saattaa kuitenkin piillä myös uusi mahdollisuus Suomen ja Saimaan matkailulle.

Turvallisuus uusi matkailuvaltti

Rajojen avautuessa matkailijat saattavat haluta lomailla juuri Suomen kaltaisessa maassa, jossa voi matkailla väljästi omassa rauhassa.

Lappeenrannan lentoasema -yhtiön toimitusjohtajan Eija Joron mukaan uudesta trendistä on jo merkkejä saksankielisessä Euroopassa ja Italiassa.

– Visit Finlandin asiantuntijoiden mukaan ensiksi halutaan matkailla kotimaaassa, mutta tämän jälkeen pohjoismaat Tanska, Norja ja Suomi herättävät kiinnostusta turvallisina matkailumaina, Eija Joro sanoo.

– Täällähän on helppo viettää rauhallinen loma, kun ei tarvitse olla suurissa väkijoukoissa, Joro huomauttaa.

Turvallisuuden korostumisesta koronaepidemian jälkeisessa matkailussa on jo merkkejä. Esimerkiksi Monte Negro julisti tällä viikolla voittaneensa koronavirusepidemian. ja toivotti turistit tervetulleiksi koronaepidemian taltuttaneista maista.

Turvallisuuden korostumisesta matkailussa kertovat myös maksulliset virtuaalimatkat Saimaalle, joista Yle kertoi äskettäin.

Artikkelia on korjattu 30.5. kello 18.36. Ryanair perui Ateenan lennot helmikuussa. Kesällä oli tarkoitus avata vain Wienin-lennot.