1. yle.fi
  2. Uutiset
  3. Nobelin palkinnot

Lääketieteen Nobel hepatiitti C -viruksen löytäjille

Nobel-voittajien työn ansiosta on pelastunut miljoonia ihmishenkiä.

Harvey J. Alter, Michael Houghton ja Charles M. Rice kuvina Karoliinisen instituutin lehdistöhuoneen valkokankaalla. Kuva: Claudio Bresciani / EPA-EFE

Nobelin tämänvuotinen lääketieteen palkinto annetaan hepatiitti C:tä aiheuttavan viruksen löytäjille, yhdysvaltalaisille Harvey J. Alterille ja Charles M. Ricelle sekä brittiläiselle Michael Houghtonille.

Sekä akuuttia että kroonista maksatulehdusta aiheuttava virus on pahimmillaan hengenvaarallinen. Sitä ei ennen heidän tutkimuksiaan tunnettu eikä siksi osattu täsmänujertaa.

Alterin, Houghtonin ja Ricen uraauurtavan työn ansiosta virus voidaan diagnosoida verestä ja siihen on pystytty kehittämään lääkkeitä, jotka ovat säästäneet miljoonia ihmishenkiä, Nobel-raati kiittää (siirryt toiseen palveluun).

Hepatiitti C:n kantajia arvioidaan olevan maailmassa 71 miljoonaa. Kroonisessa tulehduksessa maksaan kertyy sidekudosta, ja vähitellen moni sairastuu maksan vajaatoimintaan, kirroosiin tai syöpään.

Maailman terveysjärjestön WHO:n (siirryt toiseen palveluun) mukaan hepatiitti C aiheuttaa joka vuosi satojatuhansia kuolemia, mutta virusspesifistä hoitoa saavista 95 prosenttia paranee.

Nobel-raadin mukaan on jopa mahdollista, että hepatiitti C on hävitettävissä kokonaan Alterin, Houghtonin ja Ricen työlle perustuvilla jatkotutkimuksilla. WHO on asettanut tavoitteeksi, että kymmenen vuoden päästä hepatiitti C on lakannut olemasta suurimittainen terveysongelma.

Toistaiseksi hepatiitti C:hen ei ole rokotetta, toisin kuin hepatiitti A:han ja B:hen.

Ratkaisu löytyi pala palalta

Hepatiittitutkimuksista on myönnetty Nobel myös aiemmin, vuonna 1976 yhdysvaltalaiselle Baruch Blumbergille, joka osoitti hepatiitin syyksi veren välityksellä tarttuvaan maksasairauteen.

Se sai nimekseen hepatiitti B, sillä jo aiemmin tunnettiin saastuneen ruoan tai veden välityksellä tarttuva hepatiitti A.

Vaikka hepatiitti B osoittautui verikokeissa syyksi moniin maksatulehduksiin, suuri määrä tapauksia jäi silti selittämättä. Mikään perinteisistä tavoista viruksen tunnistamiseksi ei tuottanut tulosta yli kymmeneen vuoteen.

Tuntemattoman tekijän genomin jäljille päästiin pala palalta sairaan simpanssin DNA:n avulla. Lopulta Alterin, Houghtonin ja Ricen toisiaan täydentänyt työ paljasti uuden RNA-viruksen, HCV:n, ja vahvisti sen aiheuttavan hepatiitti C:tä.

Vaikka hepatiitti C on parannettavissa lääkkeillä lähes aina, hoito on vieläkin hintavaa. Espanjassa Madridissa mielenosoittajat vaativat viisi vuotta sitten virusspesifistä lääkettä kaikille hepatiitti C:tä sairastaville. Kuva: Celestino Arce / Nurphoto/ AOP

Kun HCV löytyi vuonna 1989, tartunta oli arviolta 185 miljoonalla ihmisellä. Yli 80 prosenttia eli maissa, joissa tulotaso oli matala tai korkeintaan keskinkertainen. Esimerkiksi Egyptissä tartunta oli yli 15 prosentilla väestöstä.

2010-luvulla lääkkeistä tuli yhä tehokkaampia, mutta ne olivat hyvin hintavia myös kehittyneille maille ja tuskin lainkaan hyödyksi köyhille maille.

Patenttisuojien vanhetessa rinnakkais- eli geneeriset lääkkeet ovat vähitellen parantamassa tilannetta. Geneerinen lääke on alkuperäislääkkeen veroinen vaikka merkkinimi puuttuu.

Suomessa hepatiitti C on niin sanottu valvottava tartuntatauti, joten lääkkeistä ei peritä potilaalta maksua. Suomessa arvioidaan olevan noin 22 000 hepatiitti C:n kantajaa. Moni ei tiedä viruksestaan, ja se häviää lähes kolmannekselta ilman hoitoa.

Tartuntatautirekisteriin ilmoitettiin viime vuonna lähes 1 200 uutta tapausta, kuten myös toissa vuonna. Tyypillisin tartunnan saanut oli 20–24-vuotias mies. Useimmat tartunnat ovat täällä peräisin huumeneulasta.

Nobel-viikko jatkuu fysiikalla ja kemialla

Lääketieteen Nobel-palkinnon voittajat valitsi perinteiseen tapaan Tukholman Karoliinisen insituutin Nobel-neuvosto. Äänioikeus on 50:llä lääketieteen professorilla.

Nobel-viikko (siirryt toiseen palveluun) jatkuu tiistaina fysiikassa ja keskiviikkona kemiassa palkittavien julkistamisella. Luonnontieteiden jälkeen kerrotaan kirjallisuuspalkinnon saaja ja viikon päätteeksi rauhanpalkittu.

Ensi viikolla ratkeaa vielä, kenet tai ketkä palkitaan ansioistaan taloustieteen alalla.

Tuotakin palkintoa on tapana pitää Nobel-palkintona, vaikka se virallisesti onkin Ruotsin keskuspankin vuonna 1968 perustama lisä Nobel-viikkoon, ei vuonna 1896 kuolleen Alfred Nobelin testamentissaan määrittelemä kunnianosoitus.