"Tuomittu epäonnistumaan" – tutkijajoukko syyttää somejätti Metaa kyseenalaisista tavoista tutkia nuorten mielenterveyttä

Syksyllä nousi kohu, kun paljastui, että Facebook oli jättänyt julkaisematta tutkimuksensa, jonka mukaan kuvapalvelu Instagram voi aiheuttaa nuorille itsetunto-ongelmia ja jopa itsemurha-ajatuksia.

Tutkijoiden mukaan sosiaalisen median käytöllä on todennäköisesti kauaskantoisia vaikutuksia nuorten mielenterveyteen. Kuva: Tiina Jutila / Yle

Kansainvälinen tutkijajoukko vaatii somejätti Metaa tekemään yhteistyötä riippumattomien tutkijoiden kanssa, jotta Metan alustojen kuten Facebookin, kuvapalvelu Instagramin ja viestipalvelu Whatsappin vaikutuksia nuorten mielenterveyteen voitaisiin arvioida kunnolla.

Tämä tarkoittaisi esimerkiksi Metan, aiemmalta nimeltään Facebookin, sisäisten tutkimusraporttien, aineistojen, analyyseissä käytetyn koodin ja datan julkaisemista tutkijoiden käyttöön.

Tutkijat esittävät vaatimuksensa Oxfordin yliopiston sivuilla julkaistussa avoimessa kirjeessä (siirryt toiseen palveluun). Sen on allekirjoittanut 18 nuorten mielenterveyteen ja sosiaalisen median käyttöön erikoistunutta tutkijaa eri puolilta maailmaa.

Facebookin emoyhtiö muutti nimensä Metaksi lokakuun lopussa. Nimenmuutoksesta ilmoitti toimitusjohtaja Mark Zuckerberg. Kuva: Jakub Porzycki / AOP

Toimitusjohtaja Mark Zuckerbergille osoitetun kirjeen mukaan on erittäin todennäköistä, että virtuaalisilla ympäristöillä on kauaskantoisia vaikutuksia nuorten mielenterveyteen.

"Se että yhtiönne tekee siihen liittyvää tutkimusta todistaa, että otatte tämän mahdollisuuden tosissanne", kirjeessä todetaan.

Sen mukaan Metan on kuitenkin turha toivoa tuloksia ilman ulkopuolisten, sitoutumattomien tutkijoiden apua.

"Tutkimusryhmienne kyseenalaiset menetelmät ja salailevat käytännöt johtavat mielestämme siihen, että tekemänne työ asian parissa on virheellistä ja tuomittu nykyisellään epäonnistumaan", tutkijat kirjoittavat.

Instagram pahensi jopa joka kolmannen teinitytön oloa

Metan tekemät tutkimukset alustojensa vaikutuksista nuorten mielenterveyteen ovat paljastuneet viime kuukausien tietovuotojen yhteydessä.

Sanomalehti Wall Street Journal (siirryt toiseen palveluun) paljasti syyskuussa, että Facebookin oman, julkaisemattoman tutkimuksen mukaan kuvapalvelu Instagramin käyttö voi aiheuttaa nuorille itsetunto-ongelmia, masennusta ja jopa itsemurha-ajatuksia.

Lehden mukaan 32 prosenttia Facebookin tutkimusta varten haastatelluista teini-ikäisistä tytöistä kertoi, että Instagram pahensi heidän oloaan silloin, kun he tunsivat epävarmuutta ulkonäkönsä suhteen.

Wall Street Journalin mukaan Facebook tutki Instagramin vaikutuksia nuorten mielenterveyteen ainakin kolmen vuoden ajan, mutta jätti tulokset julkaisematta. Tulokset ovat kuitenkin olleet Metan johdon tiedossa.

Tutkijoiden mukaan nuorten mielenterveyttä on 2000-luvulla mahdotonta tukea, jos ei tiedetä, miten he toimivat netissä ja sosiaalisessa mediassa. Kuva: Henrietta Hassinen / Yle

"Mitään oikeaa muutosta ei ole tapahtunut"

Avoimen kirjeen allekirjoittanut tutkijatohtori Matti Vuorre korostaa sähköpostihaastattelussa, että nyt julki tulleiden tietojen perusteella ei voida sanoa oikein mitään sosiaalisen median vaikutuksista nuorten mielenterveyteen.

Tämä johtuu siitä, tutkimuksen metodit, tarkat tulokset ja käytetty data jäävät nyt hämärän peittoon, eivätkä riippumattomat tutkijat ole pystyneet arvioimaan sitä.

– Viimeaikaiset vuodot vahvistivat vain sen, että Meta tekee laajaa tutkimusta käyttäjiensä mielenterveydestä. Tätä tutkimusta tulisi tehdä yhteisen hyvän vuoksi, eikä pelkästään kyseisen yhtiön aseman parantamiseksi, sanoo Oxfordin yliopiston internetin tutkimuslaitoksella työskentelevä Vuorre.

Hänen mukaansa tutkijat julkaisivat kirjeen nyt, koska ovat kyllästyneet Metan välinpitämättömyyteen mielenterveyskysymyksissä.

– Nämä kohut ovat jatkuneet, eikä mitään oikeaa muutosta ole tapahtunut.

Aktivistit vaativat sosiaalisen median jättien laajempaa säätelyä joulukuussa Brysselissä järjestetyssä mielenilmauksessa. Kuva: Olivier Hoslet / EPA

Metan ja tutkijoiden suhde on vaikea

Metalla on hallussaan niin paljon dataa, että siihen käsiksi pääseminen on monen eri alojen tutkijoiden haave.

Tämä tarkoittaa esimerkiksi tietoa siitä, millaiset postaukset saavat tykkäyksiä tai kommentteja tai millaisia sisältöjä palvelujen algoritmit erilaisille käyttäjäryhmille tarjoavat.

Meta ja sitä ennen Facebook ovat kuitenkin olleet otsikoissa ennemmin tutkijoiden kanssa riitelyn kuin tutkijoiden kanssa tehtävän yhteistyön vuoksi.

Lue lisää Facebookin ja tutkijoiden riidoista tästä:

Facebook on muun muassa painostanut tutkijoita tuhoamaan tutkimusmateriaalinsa tai se on estänyt (siirryt toiseen palveluun) heidän pääsynsä alustoilleen.

– Monesta syystä on niin, että Metan rooli tutkimuksessa on tällä hetkellä enemmän rajoittava kuin asioita helpottava tekijä, Vuorre muotoilee.

Meta on puolestaan vedonnut käyttäjiensä yksityisyyden suojelemiseen. Se pelkää riskiä, että tutkijoiden käyttöön voisi päätyä käyttäjien yksityistietoja. Silloin taloudellisessa vastuussa olisi todennäköisesti (siirryt toiseen palveluun) Meta, eivät tutkijat.

Toisaalta avoimen kirjeen allekirjoittanut tutkijaryhmä huomauttaa, että nuorten mielenterveyttä on mahdotonta tutkia ja tukea ilman ymmärrystä siitä, miten he käyttäytyvät netissä ja sosiaalisessa mediassa.

Ympäri maailmaa asuvista, eri-ikäisistä sosiaalisen median käyttäjistä kerätty data voisi myös auttaa korjaamaan joitakin perinteisen tutkimuksen ongelmia.

“Lähes kaikki nuoriin kohdistuva mielenterveystutkimus on keskittynyt eurooppalaisten, pohjoisamerikkalaisten tai englantia puhuvien väestöjen tutkimiseen. Tämä on omiaan vahvistamaan jo olemassa olevia ennakkoluuloja”, kirjeessä todetaan.

Sen mukaan tutkijoiden ja Metan tiivis yhteistyö voisi auttaa korjaamaan tätä vinoumaa.

Nuoret sosiaalisen median koekaniineina

Avoimessa kirjeessä vaaditaan, että ulkopuolisten asiantuntijoiden pitäisi päästä arvioimaan someyhtiöiden sisäisiä tutkimuksia jo niiden suunnitteluvaiheessa. Samoin valmiit tulokset pitäisi antaa tutkimusyhteisön arvioitaviksi.

Kirje ehdottaa myös erillisen valvontaelimen perustamista. Siinä eri alojen asiantuntijat seuraisivat Metan alustojen toimintaa nimenomaan mielenterveysvaikutuksen näkökulmasta.

Vuorteen mukaan avoimessa kirjeessä ehdotetut keinot Metan ja tutkijoiden yhteistyön parantamisesta sopisivat moneen muuhunkin kuin mielenterveystutkimukseen.

– Nuoret ovat usein ensimmäisiä uusien teknologioiden ja alustojen käyttäjiä, ja ovat käymässä läpi tärkeää kehitysvaihetta. He ovat siten alttiita erilaisille vaikutteille. Siksi on tärkeä tutkia näiden alustojen mielenterveysvaikutuksia, hän sanoo.

Pitäisikö sosiaalisen median dataa avata tutkijoiden käyttöön? Voit keskustella aiheesta tiistaihin kello 23:een asti.

Lue lisää: