Nasan Pluto-luotain vihdoin matkaan

Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa on vihdoin onnistunut laukaisemaan avaruuteen luotaimen, joka lähtee tutkimaan aurinkokunnan kaukaisinta planeettaa Plutoa.

Ulkomaat

New Horizons -luotain lähetettiin matkaan torstaina illalla Suomen aikaa Floridan Cape Canaveralista Atlas 5-kantoraketin kyyditsemänä. Kaksi aiempaa laukaisuyritystä jouduttiin tällä viikolla perumaan mm. huonon sään ja sähkökatkon vuoksi.

Laukaisuun toi lisäjännitystä se, että avaruusluotain käyttää energianlähteenään plutoniumia. Jos jokin olisi mennyt laukaisussa pieleen, olisi ollut vaara, että radioaktiivista ainetta olisi päässyt ympäristöön.

New Horizons -luotaimelta vie kymmenen vuotta saavuttaa Pluto Kharon-kuineen. Matkallaan se hyödyntää aurinkokunnan suurimman planeetan Jupiterin painovoimakenttää, jonka avulla se linkoaa itsensä kovempaan vauhtiin. Aikaisintaan luotain on silti perillä kesällä 2015.

Pluto on planeetoista ainoa, jota luotaimet eivät ole tutkineet. Uuden luotaimen myötä toivotaankin saatavan lisää tutkimustietoa tästä jäisestä kappaleesta, joka eroaa koostumukseltaan suuresti niin aurinkokunnan sisimmistä kivisistä planeetoista kuin ulommista kaasujättiläisistä.

Luotaimen tutkimuskohteena on myös Pluton takainen nk. Kuiperin vyöhyke, joka koostuu suurista jääkappaleista ja kivenmurikoista. Pluto on tämän vyöhykkeen kirkkain kohde. Kuiperin vyöhykkeen kappaleiden on arveltu olevan jäänteitä muodostumassa olevasta planeetasta.

Tähtitieteilijät odottavatkin, että New Horizons välittää Maahan tietoa, jonka avulla voidaan entistä paremmin ymmärtää planeettojen syntyprosessia.

Lähteet: AFP, Reuters