Uusi planeettaehdokas Plutoa suurempi

Aurinkokunnan ulkolaitamilta joitakin vuosia sitten löytynyt etäinen taivaankappale on itse asiassa suurempi kuin kaukaisin planeetta Pluto. Saksalaisen tutkijaryhmän saamat mittaustulokset voivat jopa asettaa kyseenalaiseksi Pluton aseman planeettana.

Ulkomaat

Toistaiseksi lyhenteellä 2003 UB313 tunnettu kappale havaittiin kolme vuotta sitten Pluton kiertoradan ulkopuolelta. Sen löytymisestä kerrottiin viime vuonna. Kappaleen tarkkaa kokoa ei ole tähän saakka tiedetty, mutta nyt Bonnin yliopiston ja Saksan Max Planck -instituutin tutkijat ovat selvittäneet sen lämpösäteilyn perusteella. Havainnot tehtiin Espanjassa sijaitsevalla 30-metrisellä teleskoopilla, joka oli varustettu erittäin herkällä lämpösensorilla. Laskelmien mukaan taivaankappale on halkaisijaltaan noin 3 000 kilometriä, mikä on 700 kilometriä enemmän kuin aurinkokunnan yhdeksännellä planeetalla Plutolla. Viime vuonna selvisi, että alun perin yhdysvaltalaistutkijoiden löytämällä kappaleella on myös kuu. Pluton asema puntariin Saksalaisen tutkijaryhmän johtaja Frank Bertoldi korostaa, että saatujen tulosten myötä on yhä vaikeampaa perustella Pluton kutsumista planeetaksi, ellei myös uudelle taivaankappaleelle anneta samaa asemaa. Kansainvälisen tähtitieteellisen unionin IAU:n on määrä ratkaista ennen pitkää, kelpaako UB313 kymmenenneksi planeetaksi. Vaihtoehtoisesti Pluto saattaisi saada lähtöpassit koko planeettakunnasta. Päätöksen ajankohdasta ei ole vielä tietoa. IAU:n yleiskokous on koolla ensi elokuussa. Pluton asema Auringon kaukaisimpana kiertolaisena on käynyt epävarmaksi mm. sen takia, että se on outo lintu planeettojen joukossa. Pluton ratataso on esimerkiksi 17 astetta vinossa muiden planeettojen tasoon nähden. Lisäksi sen rata kulkee osin Neptunuksen radan sisäpuolitse. Jos UB313, joka tunnetaan myös lempinimellä Xena, nimetään planeetaksi, saanee se uuden nimen kreikkalais-roomalaisesta mytologiasta. Aurinkokuntaan ei ole nimetty uusia planeettoja sen jälkeen, kun Pluto löydettiin vuonna 1930.

Planeettaehdokas on kaukaisin havaittu Aurinkoa kiertävä taivaankappale ja se kuuluu Neptunuksen radan takaiseen jäisten kappaleiden muodostamaan nk. Kuiperin vyöhykkeeseen. Vyöhykkeen uskotaan olevan jäänne aurinkokunnan synnyn ajoilta.

Mahdollinen uusi planeetta kertää Aurinkoa pitkulaisella radalla. Lähimpänä se on 5,6 miljardin kilometrin etäisyydellä keskustähdestämme ja pisimmillään matka venähtää 14,5 miljardiin kilometriin. Maan etäisyys Auringosta on vastaavasti noin 150 miljoonaa kilometriä.

UB313:n yksi kierros Auringon ympäri vie 560 vuotta, kun esimerkiksi Plutolla samaan menee 250 vuotta.

Lähteet: Reuters, AFP