Neandertalilaiset olivatkin pieni porukka

Neandertalinihmisiä oli vähemmän kuin tutkijat ovat aiemmin olettaneet. Geenitutkimuksissa paljastunut tieto saattaa selittää sen, miksi nykyihmiset kykenivät syrjäyttämään neandertalilaiset heidän vakiintuneilta asuinsijoiltaan Euroopasta.

Ulkomaat
Yksi kokonainen neandertalinihmisen mitokondrio-DNA löytyi Pohjois-Espanjasta El Sidronin arkeologiselta tutkimuspaikalta.CSIC

Saksalaisen Max Planck -instituutin tutkijaryhmä on tutkinut neandertalinihmisten perimää viidestä fossiilista, jotka kattavat lajin asuinalueen Espanjasta Venäjälle. Tutkitut neandertalilaiset elivät 38 000 - 70 000 vuotta sitten.

Geneettiset erot osoittautuivat paljon pienemmiksi kuin nykyihmisillä tai apinoilla. Nykyihmisten perimän kirjo on kolminkertainen Euroopan edellisiin asuttajiin verrattuna. Se kertoo neandertalilaisten kokonaismäärän olleen enimmilläänkin vain joitakin tuhansia.

Neandertalilaisten aikana Eurooppaa koetteli kaksi jääkautta, minkä on täytynyt vaikuttaa väestömäärään rajusti, sanoo tutkimusryhmää johtava ruotsalainen antropologi Svante Pääbo. Jääkausien välillä väestö lienee kasvanut, mutta tutkijat uskovat silti, että neandertalilaisia oli useisiin otteisiin vain kourallinen, kunnes he lopulta kuolivat sukupuuttoon.

Tutkijat havaitsivat myös, että apinoilla on paljon enemmän geneettistä vaihtelua kuin nykyihmisillä tai neandertalilaisilla. Se kertoo, että apinat ovat saaneet elää suhteellisen rauhallista elämää meidän esivanhempiimme verrattuna, neandertalilaisista puhumattakaan.

Kysymys sekaliitoista vielä vailla vastausta

Neandertalilaisten sukupuuton syy on askarruttanut tutkijoita pitkään. Selitykseksi on tarjottu muun muassa ravinnon vähentymistä, kun nykyihmiset tulivat kilpailemaan siitä, tai tulokkaiden aggressiivisuutta, jonka takia he raivasivat alkuasukkaat tieltään.

Viime aikoina tutkimuksissa on selvinnyt paljon uutta neandertalilaisista. Vanha käsitys heidän heikosta älystään ja kyvyttömyydestään valmistaa kunnon metsästysaseita on kumottu. Myös ulkonäkö on somistunut tutkimusten edetessä.

Uusimmasta tutkimuksesta kertoo tiedelehti Science. Neandertalilaisten määrän lisäksi Pääbon tutkijaryhmällä on ainakin osittainen vastaus kysymykseen siitä, pariutuivatko neandertalilaiset ja nykyihmiset. Perimässä siitä ei ole mitään merkkiä, Pääbo sanoo. Hän kuitenkin lisää, että neandertalilaisten pienen määrän takia sekaliittojen merkit olisivat laimentuneet ajan myötä.

Lisävaloa muun muassa tähän kysymykseen odotetaan vielä tänä vuonna, kun neandertalilaisten geenikartta valmistuu kokonaisuudessaan.

Lähteet: YLE Uutiset