1. yle.fi
  2. Uutiset
  3. luonto

Kiinan hiilivoimaloiden rikkisaaste peittää ilmaston lämpenemisen

Kiinaan on rakennettu viime vuosina valtava määrä hiilivoimaloita, joiden aiheuttamien CO2-päästöjen olisi pitänyt nostaa maapallon lämpötilaa. Ilmaston lämpötila on silti viime vuosina pysynyt melko vakaana. Ilmiölle on löydetty selitys, rikkisaaste. Rikki kuitenkin poistuu ilmakehästä nopeasti, jolloin lämpenemisen uskotaan kiihtyvän rajusti.

Hiilivoimalan piiput puskemassa savua ilmaan Jilin maakunnassa Kiinassa. Kuva: Gene Wong / EPA

Bostonin yliopiston tutkimuksen mukaan Kiinan hiilivoimaloista on hiilidioksidipäästöjen ohella päässyt ilmaan niin paljon rikkiyhdisteitä, että ne ovat kyenneet estämään maapallon lämpenemisen. Ilmakehässä leijuvat rikkimolekyylit heijastavat tehokkaasti auringon säteilyä takaisin avaruuteen.

Maailman tilastoidun säähistorian lämpimin vuosi oli 1998. Tämän jälkeen globaali sää on pysynyt keskimäärin suunnilleen yhtä lämpimänä. Tämä on saanut ns. ilmastoskeptikot uskomaan, että ilmaston lämpeneminen on pysähtynyt.

Kiinassa alkoi 1990-luvun lopussa nopea hiilivoimaloiden rakennusbuumi. Hiilen käyttö energiantuotannossa kasvoi vuosina 1998 - 2007 lähes kaksinkertaiseksi, noin kolmeen miljoonaan tonniin vuodessa. Monissa voimaloissa ei ole puhdistimia, joten rikkisaaste leviää ilmaan.

Bostonin yliopiston mukaan Kiinasta ja muista hiilivoimaa lisänneistä maista levinnyt rikkisaaste on estänyt ilmaston lämpiämisen.

Vastaava ilmiö tapahtui toisen maailmansodan jälkeisinä vuosikymmeninä, jolloin länsimaissa alkoi kiivas hiilivoimarakennus. Hiilivoimaloista levinneet rikkipäästöt aiheuttivat saasteongelman, ns. happaman sateen, jota alettiin tehokkaasti torjua 1960-luvulla. Rikkipäästöjen loppuessa ilmaston lämpeneminen pääsi vauhtiin.

Tutkijat uskovat, että myös kun Kiinan hiilivoimaloihin asennetaan puhdistimet ja nyt ilmassa oleva rikki sataa maahan, ilmasto alkaa lämmetä ennennäkemättömällä vauhdilla. Hiilidioksidipäästöjen vähentäminen käy entistäkin tärkeämmäksi.

Tutkijat huomauttavat, että ilmaston luonnolliset vaihtelutekijät ovat kuluneen vuosikymmenen ajan olleet viileimmässä asennossaan. Auringon noin 11 vuotta kestävä aktiivisuussykli on ollut minimissään ja Tyynellämerellä on vallinnut El Niño -sääilmiö. Auringon aktiivisuus on nyt kasvussa ja Tyynenmeren säätila on vaihtumassa La Niñaksi. Molemmat ilmiöt lämmittävät ilmastoa.

Tutkimus on julkaistu Proceedings of the National Academy of Sciences -tiedelehdessä ja siitä kertovat brittilehdet The Independent ja Guardian.