Nasan satelliitti lähti tutkailemaan aurinkokunnan laitaa

Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasa on ampunut avaruuteen satelliitin, jolta odotetaan ennennäkemättömän tarkkoja tietoja aurinkokuntamme kaukaisimmalta laidalta.

Ulkomaat

Interstellar Boundary Explorer -satelliitin eli Ibexin tehtävänä on tarkastella aluetta, jossa aurinkokuntamme törmää tähtienvälisen avaruuden kylmään äärettömyyteen. Sitä on helppo ajatella pelkkänä tyhjyytenä, mutta tosiasiassa sielläkin on kaasuja ja tomua. Aurinkotuulen puhalluksessa niistä muodostuu aurinkokunnalle jättiläismäinen suojakupla eli heliosfääri, joka estää vaarallista kosmista säteilyä pääsemästä planeetoillemme.

Bostonin yliopiston johtaman Ibex-ohjelman tehtävänä on tutkia atomeja, jotka kuumenevat ja sinkoutuvat heliosfääristä sen törmäillessä tähtienväliseen avaruuteen. Ibexin tietojen perusteella laaditaan puolivuosittain karttoja siitä, mistä atomit tulevat ja kuinka nopeasti ne liikkuvat.

Näistä tiedoista on pääteltävissä, miltä heliosfäärin laita näyttää. Niistä on myös saatavissa tietoa kuplan takana olevasta tähtienvälisestä pilvestä, tutkijat kertovat.

Tarkkailtava alue on kaukana kääpiöplaneetta Pluton takana. Ibex hoitaa tehtävänä runsaan 320 000 kilometrin päässä maasta, mutta heliosfäärin rajan läpikin on jo kulkenut kaksi ihmisen tekemää laitetta: Nasan Voyager 1 -luotain vuonna 2004 ja Voyager 2 viime vuonna. Molemmilla oli tuolloin takanaan jo yli 30 vuotta kestänyt lento.

Runsaan 460 kilon painoinen, halkaisijaltaan vajaan metrin kokoinen Ibex lähti matkalleen Pegasus-raketin kyydissä Kwajaleinin atollilta Tyynestämerestä. Tutkimusohjelman on määrä kestää kaksi vuotta.

Lähteet: Reuters, AFP