Ensimmäinen Opel oli ompelukone

150-vuotias autojätti on ollut ompelukoneiden ja polkupyörien markkinajohtaja. Autopuolella perinteikäs merkki taistelee hengestään.

tekniikka
Opel Patent Motorwagen System Lutzmann vuodelta 1899.
Opel Patent Motorwagen System Lutzmann vuodelta 1899.Opel AG

Teknisesti lahjakas Adam Opel perusti elokuussa 1862 Saksan Rüsselsheimissa unelmiensa yhtiön. Autoa ei ollut tuolloin vielä keksitty, eikä Opelkaan sitä keksinyt. Adam Opel ei muiden aikalaisten tavoin edes uskonut hevosettomiin vaunuihin, kun Karl Benz alkoi niitä 1880-luvun lopulla valmistaa.

Opel oli hurahtanut ompelukoneisiin. Samana vuonna auton syntymän kanssa Opelin valikoimiin tulivat Velociped-polkupyörät. Erikoistyökaluja ei vielä ollut, joten kaikki tehtiin teollisuudessa käsityönä. Sekä ompelukoneet että polkupyörät olivat huippuluokkaa ja niistä tuli suosittuja.

Opel myöhästyi autoilun alkamisesta. Vuonna 1897 Berliinissä perustettiin Keski-Euroopan moottorivaunuyhdistys. Myös Adam Opel alkoi sen jälkeen varovaisesti uskoa autoilun mahdollisuuksiin. Vuonna 1899 tehtaalla valmistui vihdoin Opel Patent Motorwagen System Lutzmann.

Rakettimoottorilla maalla ja ilmassa

Ensimmäinen Opel-auto ei ollut omatuotantoa. Vuonna 1902 yhtiö pääsi esittelemään ensimmäisen oman mallin 10/12 PS. Sitä myytiin neljässä vuodessa yli tuhat kappaletta. Opelista tuli Daimler-Benzin jälkeen Saksan toiseksi vanhin autonvalmistaja.

Opelista tuli Saksan suurin autonvalmistaja sodan melskeessä vuonna 1914. Suuremmat rahat pyörivät kuitenkin kaksipyöräisissä. Moottoripyörät mukaan lukien Opel oli 1920-luvulla jopa maailman suurin kaksipyöräisten valmistaja.

Yhtiö teki ihmeellisiä kokeiluja, jotka olivat tyypillisiä 20-luvun tekniikan huimassa kehitysvauhdissa. Fritz von Opel ajoi vuonna 1928 peräti 238 km/h. Autossa oli rakettimoottori. Vuotta myöhemmin Opel kokeili sitten ihan oikeaa rakettia. Opel-Sander RAK1 nousi hetkeksi ilmaan ja merkittiin historiaan maailman ensimmäisenä rakettilentona.

Parhaat vuodet kaukana takana

Vuonna 1929 alkoi hullun vuosikymmenen päätteeksi talouskriisi. Suuri osa Opelia myytiin amerikkalaiselle General Motorsille. Vuonna 1936 Opel nousi Euroopan suurimmaksi autonvalmistajaksi.

Toisen maailmansodan jälkeen yhtiö saa nopeasti elvytettyä yhteistyön amerikkalaisten kanssa. Uusia erikoisia tuotteita ilmaantui markkinoille. Keittiöihin alkoi esimerkiksi ilmaantua Opel Frigidaire -jääkaappeja.

Autotkin olivat upeita. Mallit Olympia, Rekord, Kapitän, Admiral tai Diplomat olivat aikansa hienoimpia helmiä. Kansanmalli Kadett saavutti suosiotaan halvalla hinnalla. Autopuolella kaikki tuntui onnistuvan.

1960-luvulla Opelista tuli myös kulttimerkki. Mallit Manta, Commodore tai GT muistuttavat ajasta, jolloin Opel oli todella arvostettu automerkki. Neljä vuosikymmentä sitten Opel oli huipulla. Vuonna 1972 se oli Saksan menestynein autonvalmistaja.

Sitten tuli tylsyys

Päätöksenteon siirtyminen Detroitiin teki Opelille tuhojaan 80-luvulla. GM ei ollut tyytyväinen myyntilukuihin ja alkoi määrätä entistä tiukemmin Opelin asioista. Tuolloin tehdyistä toistuvista strategisista virheistä autojätti kärsii edelleen.

Automallit muuttuivat 80-luvulla laskelmoiduiksi ja tylsiksi. Autot eivät teknisestikään enää pärjänneet Euroopan parhaille. Opelin markkinaosuus on viimeisen 25 vuoden aikana romahtanut yli puolella. Maine oli mennyt.

Nyt 150-vuotiaan merkin autot ovat teknisesti ajan tasalla, mutta myynti on kehnoa. Saksassa neljän tehtaan yhteensä 21 000 tuhatta työntekijää odottaa parhaillaan tietoa, mitkä tehtaat suljetaan.

GM:n sisällä ristivetoa on aiheuttanut Chevrolet-halpamerkin luoma kilpailutilanne. Opelin saksalaisia raivostuttaa, että emoyhtiö GM haluaa raivata Euroopassa markkinoita Chevroletin automalleilla, joiden tekniikka on peräisin Opelilta.

Joidenkin autoalan arvioiden mukaan GM olisi luopumassa kokonaan Opelin automerkistä. Merkistä, joka on 150 vuoden aikana kadonnut jo ompelukoneiden, polkupyörien tai jääkaappien kyljestä.