Kepler-luotain löysi satoja uusia planeettaehdokkaita

Nasan luotain on tähyillyt taivailta uusia planeettoja neljän vuoden ajan. Tuhansien havaintojen joukosta yli sata on varmistunut planeetaksi.

tiede

Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan luotain on löytynyt 461 taivaankappaletta, jotka saattavat olla eksoplaneettoja eli oman aurinkokuntamme ulkopuolisia planeettoja. Kaikkiaan yli 2 700 kaukaista kohdetta odottaa tutkijoiden kantaa siihen, ovatko ne planeettoja. Neljä niistä on sopivan kokoisia ja lupaavalla etäisyydellä emotähdestään, jotta niillä voisi olla sulaa vettä ja siten jopa elämää.

Astronomian uranuurtajan Johannes Keplerin mukaan nimetty luotain on etsinyt planeettoja 150 000 tähden ympäriltä neljän vuoden ajan. Edellisen kerran löytöjen määrä kerrottiin viime helmikuussa. Vuodessa luku on kasvanut viidenneksen eli 2 740:een.

Enää ei ole kyse siitä, löydämmekö jotakin Maan tapaista, vaan siitä, koska sellainen planeetta löytyy.

Tutkija Steve Howell

Keplerin löydöt kelpuutetaan planeetoiksi, jos ne kyetään havaitsemaan kolme kertaa. Ne ovat liian kaukana näkyäkseen ihmisen laitteilla, mutta niiden emotähden valon säännönmukainen himmeneminen kertoo planeetan kiertävän rataa tähden ympärii.

Viime vuoden alussa 33 Keplerin havaintoa oli varmistettu planeetoiksi. Nyt luku on 103. Kaikkiaan eksoplaneettoja tunnetaan runsaat 850. Ensimmäinen havainto vahvistettiin vuonna 1992.

Planeetat viihtyvät yhdessä

Työ hidastuu sitä mukaa, kun Kepler löytää yhä pienempiä kohteita, joiden kiertorata on yhä pitempi, sanoo Kepler-ohjelman tutkija Steve Howell. Samalla työ käy yhä jännittävämmäksi, sillä Maan kaltaisten planeettojen löytyminen on hetki hetkeltä todennäköisempää.

– Enää ei ole kyse siitä, löydämmekö jotakin maapallon tapaista, vaan siitä, koska sellainen planeetta löytyy, Howell sanoo.

Yksi Keplerin vahvistama asia on, että planeetat viihtyvät yhdessä eli monilla emotähdillä on useita kiertolaisia, aivan kuten meidänkin aurinkokunnassamme.