Astronomit pettyivät: Maan kaltainen massa ei tarkoitakaan Maan kaltaista planeettaa

Astronomit uskoivat tietävänsä, mikä kertoo, että aurinkokunnan ulkopuolinen planeetta on kiveä. Pullea kaasupallo KOI-314c on kuitenkin pilannut teorian ja pakottaa miettimään uudelleen myös sitä, mistä voisi löytyä elämää.

tiede

Uusi havainto avaruudesta on kumonnut sen perusoletuksen, että planeetat, joilla on maapallon kaltainen massa, olisivat maapallon tavoin kivisiä. Havainto on samalla takaisku sille arviolle, että joka viidennellä galaksimme tähdellä olisi Maan kaltaisia kiertolaisia.

Eksoplaneetta KOI-314c:lla on samanlainen massa kuin Maalla, mutta siihen yhtäläisyydet loppuvat. KOI-314c-pallon säde on 60 prosenttia Maata suurempi, joten planeetalla lienee satoja kilometrejä paksu vety- ja heliumkehä. Lisäksi pinta on niin kuuma, että vettä siellä ei voi olla, myöntävät pettyneet tutkijat.

Yhdysvaltalaisen Chicagon yliopiston astrofyysikko Jacob Bean sanoo, että havainto on suorastaan pelottava, sillä oikeasta massastaan huolimatta KOI-314c on pikemmin kokoaan menettänyt Neptunus tai Uranus kuin Maa. Kummallista on, miten niin keveän kappaleen painovoima kykenee pidättelemään niin muhkeaa kaasukehää.

Eksoplaneettoja tunnetaan jo paljon, niiden tiheyttä harvoin

Beanin mukaan löytö osoittaa, että eksoplaneettojen tutkimuksessa on jatkossa mitattava entistä tarkemmin sekä koko että paino.

Ekstoplaneettoja eli oman aurinkokuntamme ulkopuolisia planeettoja on tiedossa jo yli 3 000. Tilavuuden ja massan suhteen kertoma tiheys tunnetaan vain noin 150:sta. KOI-314c on niistä pienin, ja sen mittaaminen oli sattumaa, sillä oikeastaan tutkijat etsivät eksokuita.

Planeetta löytyi Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan Kepler-luotaimen avulla punaisen kääpiötähden kiertoradalta noin 200 valovuoden päästä Maasta. Planeetan vuosi on 23 päivän mittainen ja pinta yli sata-asteinen.

Keplerin työt kuiden ja planeettojen metsästäjänä loppuivat viime keväänä, kun luotaimen teleskooppia ei enää kyetty suuntaamaan kyllin tarkasti. Nasa ei ole vielä päättänyt Keplerin uusista tehtävistä. KOI-314c:n mysteerin selvittämisessä apuun odotetaan vuonna 2018 käyttöön otettavaa James Webb -avaruusteleskooppia.

Astronomien päänvaivasta kertoo Harvard-Smithsonianin astrofysiikan keskuksen lisäksi tiedelehti Nature. Tutkimus on luettavissa Harvard-Smithsonianin verkkosivulta.