Selviävätkö revontulten salat? – Tutkimusraketti valmis sukeltamaan auroran sydämeen

Alaskasta laukaistaan luotainraketti suoraan revontulen keskelle. 600 sekuntia kestävän ilmalennon toivotaan selvittävän revontulten monimutkaista fysiikkaa.

Ulkomaat
Revontulien vihreää hehkua kansainväliseltä avaruusasemalta kuvattuna lokakuussa 2013.
Revontulien vihreää hehkua Kansainväliseltä avaruusasemalta kuvattuna lokakuussa 2013.Mike Hopkins / NASA / EPA

Revontulet ovat kiehtoneet ihmistä jo antiikin ajoista. Nyt tutkijat yrittävät selvittää niiden syntymekanismiin vaikuttavia yksityiskohtia täysin uudella tavalla.

Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan rahoittamassa tutkimuksessa on määrä laukaista jonain lähipäivänä luotainraketti keskelle taivaalla hehkuvaa revontulta.

Tutkimusraketti on laukaisuvalmiudessa Alaskassa syrjäisessä Poker Flatin (siirryt toiseen palveluun) tutkimuskeskuksessa. Raketilla on määrä tehdä kymmenminuuttinen lento suoraan revontulen sydämeen. Laukaisuikkuna ulottuu perjantaista 24. tammikuuta lähes pari viikkoa eteenpäin.

Pintaa syvemmälle

Yksinkertaistetusti revontulet syntyvät, kun aurinkotuulen hiukkaset törmäävät Maan ilmakehään. Öisellä taivaalla, ilmakehän yläosassa havaittava hehku tapahtuu yleensä noin 100–300 kilometrin korkeudessa, kun varautuneet hiukkaset osuvat happi- ja typpimolekyyleihin, joista syntyy revontulivaloa. Ilmiöön vaikuttaa olennaisesti myös maapallon magneettikenttä.

Alaskassa luotainraketilla tehtävässä tutkimuksessa yritetään päästä yhä syvemmälle yksityiskohtiin. Tutkijat haluavat selvittää aurinkotuulen fysiikkaa, plasman liikettä ja sitä, kuinka siinä muodostuu erilaisia rakenteita.

Luotainraketissa olevat laitteistot keräävät tietoja revontulen hiukkasista ja sähkökentistä, joita voidaan puolestaan verrata maasta otettuihin kuviin.

Tutkimuksen toivotaan valottavan Auringon ja Maan välistä suhdetta ja sitä, kuinka energia ja Auringon hiukkaset toimivat vuorovaikutuksessa Maan magneettikentän kanssa.