1. yle.fi
  2. Uutiset
  3. Ulkomaat

Saturnuksen kuun jäisen pinnan alla piilee meri – ja ehkä elämää

Enceladus-kuusta löytynyt meri on ehkä paras paikka, josta kannattaa etsiä Maan ulkopuolista elämää.

Ulkomaat
Nasan Cassini-luotaimen tekemien painovoimamittausten perusteella piirretty kuva siitä, miten Saturnuksen Enceladus-kuu saattaisi olla muodostunut.
Nasan Cassini-luotaimen tekemien painovoimamittausten perusteella piirretty kuva siitä, miten Saturnuksen Enceladus-kuu saattaisi olla muodostunut. Mittausten mukaan kuun uloin osa voisi olla jäätä ja sisempi kiveä ja sen eteläisellä napa-alueella olisi vettä jääkuoren alla. Kuvassa näkyvät myös kuusta nousevat vesisuihkut sen eteläisellä napa-alueella.NASA / JPL-Caltech

Saturnuksen pienen kuun Enceladusin jäisen pinnan alta on löytynyt meri. Se on pinta-alaltaan 80 000 neliökilometrin laajuinen tai jopa suurempi. Syvyyttä sillä on noin kymmenen kilometriä.

Meren uskotaan olevan puristuksissa jään ja kuun kivisen ytimen välissä, jonne se lienee sulanut painovoiman ja siitä koituvan kiertoliikkeen aiheuttamasta lämmöstä.

Italialais-yhdysvaltalaisen tutkijaryhmän ilmoitus perustuu avaruusluotain Cassinin havaintoihin. Saturnusta ja sen renkaita kartoittava luotain on Yhdysvaltain ja Euroopan avaruushallintojen yhteinen.

17 vuotta sitten avaruuteen laukaistun Cassinin laitteet ovat liian heikot, jotta kilometrejä paksun jääkerroksen alla piilevästä merestä voitaisiin havaita mahdollista elämää. Astronomi Jonathan Luninen mukaan sen etsimiseen on kuitenkin hyvä syy. Hänen kollegansa Nikolai Brilliantov on samaa mieltä.

– Enceladusissa on ehdottomasti alueita, joilla olosuhteet sallisivat elämän. On sulaa vettä, on kemikaaleja ja on lämpöä. Se riittää elämälle, Brilliantov sanoo.

Cassini jatkaa tarkkailua

Vuonna 2005 Cassini näki Enceladusin etelänapa-alueella kiinnostavan pöllähdyksen, joka koostui suolaisesta vesihöyrystä ja jäästä, ja tutkijat arvelivat, että se saattoi olla peräisin jäänalaisesta merestä.

Cassini varmisti asian painovoimamittauksilla lentäessään kolmesti läheltä Enceladusta. Tutkijoiden mukaan on yllättävää, että Cassini onnistui antamaan tietoa niin pienestä kohteesta kuin kuu, jonka läpimitta on vain 500 kilometriä.

Aurinkokuntamme planeettojen kuissa on useita meriä. Titanissa uskotaan olevan suorastaan valtameri, ja merkit viittaavat meriin myös Jupiterin kuissa Kallistossa ja Ganymedesissä. Jupiterin Europa-kuussa meri on Enceladusin kaltainen kivipohjineen ja höyrypilvineen, tutkijat kertovat.

Cassini on kiertänyt Saturnusta jo aiottua pidempään. Luotaimen on määrä ohittaa Enceladus vielä kolmesti ennen vuotta 2017.

Lähteet: AP, Yle Uutiset

Lue seuraavaksi