Tutkimus: Malaria voidaan nujertaa geenimuunnelluilla hyttysillä

Tutkijat uskovat, ettei malariahyttysten katoamisella olisi suurta vaikutusta ekosysteemiin.

Ulkomaat
Hyttynen imee verta.
Vesa Moilanen / Lehtikuva

Maailman vakavimpiin terveysongelmiin kuuluvaa malariaa yritetään nitistää uusin keinoin, kertoo netin tiedejulkaisu IFL Science.

Englantilaisen Imperial College Londonin tutkimusryhmä onnistui muuttamaan horkkatautia levittävän hyttysen perimää niin, että sen jälkeläisistä lähes kaikki olivat urospuolisia. Tauti leviää tunnetusti vain naarashyttysten välityksellä, koska vain naaraat pistävät.

Naaraat tarvitsevat veriannoksen kyetäkseen tuottamaan elinkelpoisia munia. Kerrallaan naaras laskee veteen noin 200 munaa ja koko elinkaarensa aikana noin 3 000. Jälkeläisistä puolet on naaraspuolisia, joten niiden eliminoiminen on ensiarvoisen tärkeää malariauhan vähentämiseksi.

Malariaan sairastuu joka vuosi yli 200 miljoonaa ihmistä. Heistä menehtyy yli 600 000. Vaikein malariatilanne on Saharan eteläpuolisessa Afrikassa.

Lisää uroksia, vähemmän malariaa

Andrea Crisantin johtama tutkimusryhmä onnistui muuttamaan Anopheles gambiae -hyttysen x-kromosonia niin, että naaraita tuottava sperman osa tehtiin toimimattomaksi. Tuloksena oli, että syntyneistä jälkeläisistä peräti 95 prosenttia oli urospuolisia.

Laboratoriossa toteutetun kokeen seuraavassa vaiheessa muunnellut urosjälkeläiset saivat pariutua muiden hyttyspopulaatioiden naaraiden kanssa. Näin ne siirsivät mutaatiota jälkeläisilleen niin, että siitä tuli vallitseva ominaisuus.

Kokeen tulos oli, että neljä viidestä hyttyspopulaatiosta kuoli kuuden sukupolven kuluessa naaraiden puutteen takia.

Koe oli ensimmäinen, jossa onnistuttiin vaikuttamaan hyttysten sukupuolijakaumaan. Tutkijat toivovat, että sen tuloksia voidaan käyttää myös luonnossa elävien hyttysten perimän muuttamiseen.

Tuloksena voisi olla suurten luonnonvaraisten hyttyskantojen romahtaminen. Samalla malaria voisi hävitä laajoilta alueilta.

- Tavoitteemme on, että ihmiset voisivat elää vapaasti ilman tämän tappavan taudin uhkaa.

Roberto Galizi

- Tavoitteemme on, että ihmiset voisivat elää vapaasti ilman tämän tappavan taudin uhkaa, sanoo tutkimusryhmän jäsen Roberto Galizi.

Geenien muuntelu uhka ekosysteemeille?

Malarian uhan hiipuminen olisi tietysti hienoa, mutta eikä tällaisella luonnon manipuloinnilla olisi vaikutuksia kokonaisiin ekosysteemeihin? Onhan hyttysiä on ollut maan päällä jo noin 100 miljoonaa vuotta.

Tutkijat eivät usko, että hyttysten katoaminen muuttaisi paljoakaan.

Hyttyset pölyttävät kasveja ja toimivat muiden eläinten ravintona, mutta tutkijoiden mielestä niiden häviämisen vaikutukset näkyisivät vain hetken. Pian muut lajit täyttäisivät niiden jättämän aukon. Täysin ongelmattomasti tämä ei ehkä kävisi, he myöntävät.

Nykyisin malaria aiheuttaa suuria taloudellisia tappioita Saharan eteläpuoliselle Afrikalle. Erään arvioin mukaan vuotuinen menetys on lähes yhdeksän miljardia euroa.

Talouden kohenemisen lisäksi näiden maiden asukkaiden elämänlaatu paranisi huomattavasti, kun tappavan taudin pelko helpottaisi.