1. yle.fi
  2. Uutiset

Uhkaavaa asteroidia voitaisiin ampua ydinaseella

Tutkijat ja hallitukset kehittävät suunnitelmia sen varalle, että iso asteroidi päätyisi törmäyskurssille Maapallon kanssa. Tämä on lähivuosisatoina kuitenkin erittäin epätodennäköistä.

Ulkomaat
Maapallo, avaruus ja asteroideja.
NASA/JPL-Caltech

Maapallon lähiavaruuden isojen asteroidien kartoitus on edennyt ripeästi. Yli kilometrin läpimittaisista asteroideista tunnetaan jo yli 90 prosenttia.

– Pystymme laskemaan niiden ratoja jopa sata vuotta tulevaisuuteen ja selvittämään, onko Maa turvassa näiltä kohteilta, sanoo tutkija Steve Chesley.

Hän seuraa työkseen asteroideja Yhdysvaltain avaruushallinto Nasan Jet Propulsion -laboratoriossa Kaliforniassa. Suomessa Chesley osallistuu konferenssiin, joka on koonnut liki 500 asteroidien, meteorien ja komeettojen tutkijaa Helsinkiin eri puolilta maailmaa.

Pienemmät asteroidit tunnetaan huonommin

Kilometriluokkaa pienemmistä, noin sadan metrin läpimittaisista asteroideista tunnetaan Maan lähiavaruudessa noin joka neljäs. Tällainenkin asteroidi aiheuttaisi Maahan iskeytyessään huomattavasti isompaa tuhoa kuin Siperian Tunguskaan vuonna 1908 pudonnut meteori, jonka tuottama räjähdys vastasi tuhatkertaisesti Hiroshiman ydinpommia.

– Nämä ovat harvinaisia tapahtumia, mutta ne voivat aiheuttaa paljon tuhoa, sanoo Chesleyn kollega Amy Mainzler Nasasta.

– Mahdollisten vahinkojen takia olemme entistä kiinnostuneempia näiden kohteiden seuraamisesta, Mainzler sanoo.

Mainzler johtaa Nasassa ryhmää, joka havainnoi lähiavaruudesta asteroideja lämpökameralla varustetun teleskoopin avulla. Teleskooppi kiertää Maata toista tutkimusohjelmaa varten laukaistussa WISE-satelliitissa, joka otettiin uudelleen käyttöön asteroidien etsintää varten vuoden 2013 lopulla.

Muutama päivä satelliitin käyttöönoton jälkeen ryhmä löysi 43 miljoonan kilometrin päästä ensimmäisen Maata lähestyvän asteroidin, 650 metrin läpimittaisen 2013 YP139:n. Asteroidi tullee lähimmillään noin Kuun etäisyydelle Maasta, ei tosin vielä seuraavaan sataan vuoteen.

Ihmisiä todennäköisesti meteoriitin aiheuttaman avannon ympärillä Tsherbakuljärven jäällä.
Ihmisiä todennäköisesti meteoriitin aiheuttaman avannon ympärillä Tšebarkuljärven jäällä, lähellä Tšeljabinskin kaupunkia 16. helmikuuta.Sergei Ilnitski / EPA

Asteroidin rata voidaan kääntää

Chesleyn mukaan kansainvälinen yhteisö ottaa asteroidien aiheuttaman uhkan tosissaan. Kansainvälinen yhteisö kehittää päätöksentekomallia, joka otettaisiin käyttöön, jos uhkaava asteroidi päätyisi törmäyskurssille Maan kanssa.

– Me ja monet muut tahot käytämme paljon aikaa sen miettimiseen, mitä tehdä, jos asteroidi uhkaa Maata, Chesley sanoo.

Keinoja on monia. Jos asteroidi on riittävän pieni, sen arvioidulta osuma-alueelta voidaan evakuoida asukkaat. Isompien asteroidien kohdalla kappaleen suunnan muuttaminen on ainoa keino suojautua tuhoilta.

Asteroidin rataa voidaan muuttaa viemällä sen lähelle luotain, jonka vetovoima kääntää asteroidin etenemissuunnan. Astetta rajumpi vaihtoehto on ampua luotain päin asteroidia. Nasa kokeili tätä vuonna 2005, kun se ampui Deep Impact -luotaimen Temple 1 -komeettaan.

Rajuin vaihtoehto on ampua lähestyvää asteroidia ydinohjuksella. Tutkijat korostavat, että tähän joutuminen on äärimmäisen epätodennäköistä.

– Ydinase räjäyttäisi asteroidin tai höyrystäisi sen pinnan, jolloin kaasut työntäisivät sen syrjään, Chesley sanoo.

Asteroiditutkimuksessa ei kuitenkaan ole kyse vain Maahan kohdistuvan uhkan arvionnista. Tutkijat pystyvät löytämään asteroideista myös johtolankoja siitä, miten aurinkokunnat ovat syntyneet.

Lue seuraavaksi