USA vetäytyy Afganistanista – Ylen kirjeenvaihtaja tapasi viimeisten joukossa komennukselle lähteviä

Yhdysvaltain 13-vuotisen sotaretken Afganistanissa on nykymuodossaan määrä tulla päätökseen vuodenvaihteessa. Tänä syksynä armeija kierrättää sinne yksiköitä, joiden tehtävänä on vetää operaatio alas koulutus- ja tukitoimintoja lukuunottamatta. 82. ilmataisteluprikaati Fort Braggissa on yksi niistä yksiköistä, joka lähtee vielä kerran Afganistaniin historiallisen taitekohdan ajaksi.

Ulkomaat
Kersanteilla Casey Ward ja Danielle Friese on edessä toinen komennus Afganistaniin
Kersanteilla Casey Ward ja Danielle Friese on edessä toinen komennus Afganistaniin.Olli-Pekka Sulasma / Yle

Kersantti Casey Wardia vähän huvittaa se, että siviilikavereita kiinnostaa komennuksessa Afganistaniin kaikkein eniten se, millaisia säitä siellä on luvassa.

– Sanon heille, että laittakaa hiustenkuivain päälle ja antakaa sen puhaltaa kuumaa ilmaa suoraan kasvoille. Se on afganistanilainen kesä. Talvella voidaan olla polvia myöten loskassa, kersantti Ward pudottelee.

Wardille ja hänen reilulle 1700 sotilastoverillensa 82. ilmataisteluprikaatista luvassa on vielä kerran sekä loskaa että kuumia tuulia. Näillä näkymin yksikkö tekee lokakuussa neljännen paluunsa Afganistaniin Yhdysvaltain sotaretken aikana. Wardille komennus sinne on toinen.

Ensimmäisellä komennuksella vuonna 2009 hän toimi erikoistehtävissä, tiedustelijana vihollismieliselläkin maaperällä. Kaukopartiomiehenä siis.

– Tehtävä vei meidät etulinjaan, missä teimme sen, mitä tehdä piti, Ward raottaa ensimmäistä komennustaan kertomatta siitä kuitenkaan mitään.

Nyt tehtävät ovat vaihtuneet sellaisiksi, että kersantti Ward pysynee kaukana etulinjasta. Viestiliikenneupseerina hän huolehtii radioliikenteen sujuvuudesta helikopterioperaatioissa.

82. ilmataisteluprikaati tarjoaa helikopteritukea joukoille Afganistanissa
82. ilmataisteluprikaati tarjoaa helikopteritukea joukoille AfganistanissaOlli-Pekka Sulasma / Yle

Työjuhtina Black Hawkit ja Apachet

82. ilmataisteluprikaati tarjoaa Afganistanissa helikopteritukea koalition ja Afganistanin joukoille ympäri maata. Työjuhtina esimerkiksi tiedustelu- ja lääkintäjoukkojen tukemisessa ovat Black Hawk- ja Apache-helikopterit.

Yhdysvaltain asteittainen irrottautuminen Afganistanista on jo niin pitkällä, että 90 prosenttia kaikista operaatioista on jo afgaanien omilla harteilla. Amerikkalaisia joukkoja on ympäri maata entistä harvimmissa paikoissa. Tämä antaa uusia haasteita ilmataisteluprikaatillekin, sillä tarkoittaa helikopterioperaatioissa aiempaa pidempiä lentomatkoja.

– Se hiekka, huokaa kersantti Danielle Friese.

Danielle Friese on myös lähdössä toista kertaa Afganistaniin. Hänen vastuullaan ovat siellä helikoptereiden huoltotyöt.

Black Hawk -helikoptereiden huolto on oleellinen osa komennukseen valmistumista.
Black Hawk -helikoptereiden huolto on oleellinen osa komennukseen valmistumista.Olli-Pekka Sulasma / Yle

– Ympäristönä se on yksinkertaisesti paljon vaativampi kuin mihin olemme kotona tottuneet. Esimerkiksi hiekka tunkeutuu kaikkialle, mikä teettää lisätöitä huollolle pitää kopterit lentokunnossa, Friese sanoo.

Yksikkö sai tietää uudesta komennuksestaan kesäkuun lopulla. Siitä lähtien valmistautuminen on ollut käytännössä huoltotöiden tekemistä uudelleen ja uudelleen. Lisäksi yksikkö on käynyt korkean paikan leirillä Texasin Fort Blississa, missä olot lähellä Meksikon rajaa muistuttavat enemmän Afganistania kuin kotitukikohdassa Pohjois-Carolinassa.

- Ylipäänsä Afganistan on sotilaan näkökulmasta ympäristönä haastava. Toisella kertaa lähtövalmistelut ovat helpommat, sillä osa kalustosta on tuttua. Kaluston päivitys ja kaikki uusi kuitenkin vaativat perehtymistä. Ja lisäksi pitää asenne saada sellaiseen kuntoon, että on valmis kohtaamaan kaiken ennalta-aavistamaatomankin, sanoo kersantti Casey Ward.

Kotiasiat kuntoon ennen lähtöä

Komennukselle lähtevillä sotilailla on ollut mahdollisuus ottaa kahden viikon vapaa järjestää kotiasiat kuntoon ennen lähtöä. Useimmat ovat vapaansa jo pitäneet hyvissä ajoin, vaikka ennakoitu lähtö on vasta lokakuussa pääjoukon osalta. Lähtökäsky saattaa kuitenkin tulla 18 tunnin varoituksella.

– Minulla on aviomies ja koira. Miehelleni komennus on varmasti raskaampi, sillä hänellä on jokainen päivä ja jokainen tunti aikaa ajatella minua poissaollessani. Itse olen komennuksella taas niin kiireinen töiden kanssa, ettei koti ehdi olla samalla tavalla mielessä, sanoo kersantti Danielle Friese.

Fort Braggissa on perheiden auttamiseksi laaja tukijärjestelmä, jota on vain vahvistettu traagisten kokemusten takia. Vuonna 2002 muutamien viikkojen sisällä neljä sotilasta ampui tukikohdassa vaimonsa; kolmessa tapauksessa sotilaat olivat palanneet kotiin komennukselta Afganistanista.

Kersantti Casey Ward teki ensimmäisen komennuksensa Afganistaniin poikamiehenä. Komennusten välissä hän on perustanut perheen ja vaimolle kokemus aviomiehen komennuksesta tulee olemaan ensimmäinen.

– Meillä on kaksi lasta; tyttö ja poika. Tiedän, että tästä tulee raskaampaa heille. Tiedän kuitenkin edellisestä kokemuksestani, miten voin tukea heitä komennuksen aikana etäältäkin, kersantti Ward sanoo.

Lähtiessään sotilaat eivät tarkkaan tiedä, kuinka pitkä komennuksesta tulee. Amerikkalaisten läsnöolon puitteet Afganistanissa vuodenvaihteen jälkeen pitäisi määritellä kahdenvälisessä turvallisuussopimuksessa. Sen allekirjoitus Afganistanin puolelta on kuitenkin juuttunut kiistanalaisten presidentinvaalien jalkoihin. Jos turvallisuussopimus allekirjoitetaan, 82. ilmataisteluprikaatin sotilaat pystyvät olemaan Afganistanissa ainakin ensi vuoden toukokuuhun asti.

Olli-Pekka Sulasma
Yle Uutiset, Fort Bragg