Astronomit: Maan kaltaisen planeetan löytyminen lähempänä kuin koskaan

Lyyran tähtikuviossa sijaitseva eksoplaneetta on pinnaltaan kivinen ja lämpötilaltaan suotuisa elämän esiintymiselle, tutkijat uskovat. Myös toinen kaukainen planeetta vaikuttaa hyvinkin maapallon sukuiselta.

Havainnekuva Kepleristä avaruudessa. Kuva: Nasa / Ames Research Center

Yhdysvaltalaisen Kepler-avaruusteleskoopin havaitsemasta kahdeksasta uudesta planeetasta kaksi on enemmän Maan kaltaisia kuin mitkään aurinkokuntamme ulkopuolelta aiemmin löydetyt planeetat, kertovat Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan astronomit.

Lupaavilla planeetoilla on todennäköisesti kivinen pinta, ja ne kiertävät tähtiään etäisyydellä, jonka ansiosta lämpötila ei ole liian kuuma eikä liian kylmä sulalle vedelle ja siten elämän mahdollisuudelle. Maapallo on tällaisella niin sanotulla kultakutrivyöhykkeellä omassa aurinkokunnassaan.

Kepler 438b ja Kepler 442b -nimet saaneet planeetat esiteltiin Yhdysvaltain astronomien liiton vuosikokouksessa tiistaina. Kepler-tutkimusryhmään kuuluvan astronomin Fergal Mullallyn mukaan Maan kaukaisen kaksosen löytäminen ei ole koskaan ollut yhtä lähellä.

Lämmintä kuin lievissä löylyissä

Planeetat kiertävät emotähtiään Maasta katsottuna 470 ja 1 100 valovuoden päässä. Lupaavimmalta vaikuttaa Lyyran tähtikuviossa sijaitseva Kepler 438b.

Ihmiselle se olisi hikinen mutta ei mahdottoman kuuma paikka, jossa vuodet vierähtäisivät nopeasti. Tutkijat nimittäin laskevat, että jos planeetalla on kaasukehä, pinnalla lienee noin 60 lämpöastetta. Planeetan vuosi eli kierros emotähden ympäri kestää vain 35 Maan vuorokautta.

Planeetta on halkaisijaltaan vain runsaan kymmenesosan maapalloa suurempi. Kivisen pinnan todennäköisyyttä tutkijat pitävät 70-prosenttisena. Kepler 442b on noin kolmanneksen maapalloa suurempi. Kivipinnan todennäköisyydeksi arvioidaan 60 prosenttia.

Aurinkokuntamme ulkopuolelta tiedetään jo tuhansia mahdollisia eksoplaneettoja. Niistä tuhat on varmistettu oikeiksi havainnoiksi. Tuhannes havaittiin juuri Keplerin teleskoopilla.

Kaukaisia tähtiä tähyilevä Kepler on tehnyt työtään vuodesta 2009. Keplerin tehtävänä on tarkkailla tähtien säännönmukaista himmenemistä ja kirkastumista,  mikä paljastaa niillä olevan kiertolaisia. Teleskooppi on jo ylittänyt varsinaisen työikänsä ja menettänyt osan ohjattavuudestaan.