Luotaimen pitkä matka päättymässä, Pluto paljastaa kasvonsa

Tähän saakka Pluto on kuvissa ollut vain pieni tahra. Se, miltä Pluto todella näyttää, on yllätys, jonka paljastumista tutkijat ovat odottaneet yhdeksän vuotta.

Ulkomaat
New Horizons -luotain.
New Horizons -luotaimen matka alkoi tammikuussa 2006. Taiteilijan näkemys luotaimesta avaruudessa.NASA / JHUAPL / SwRI

Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan luotain on saavuttamassa Pluton ottaakseen kuvia jäisestä taivaankappaleesta, jonka liepeillä ei ole koskaan ennen ollut ihmisen tekemiä laitteita.

New Horizons -luotaimen viiden miljardin kilometrin pituinen matka alkoi tammikuussa 2006. Kuvausurakka alkaa sunnuntaina, joskin Pluton tuntumaan New Horizons pääsee vasta kesällä.

Vihdoinkin Plutosta tulee tutkijoille todellinen maailma, eikä vain muutaman pikselin kokoinen tahra, joka se on tähän saakka ollut taivaankartalla, iloitsee Johns Hopkinsin yliopiston New Horizons -ohjelman tutkija Hal Weaver.

Pluton läheltä lennetään vain kerran

New Horizons on taittanut matkaa pitkälti unessa. Viime kuussa luotaimen laitteita alettiin herätellä täyteen toimintaan matkan vaikeinta vaihetta eli viimeisiä 160 miljoonaa kilometriä varten.

Luotaimen kameran on määrä ottaa Plutosta ja sen kuista satoja kuvia ensi kuukausien aikana. Viime kesänä, ennen vaipumistaan vielä kerran nokosille, New Horizons jo kuvasi Plutoa, mutta tällä kertaa luvassa on paljon tarkempia otoksia. Tutkijat arvelevat, että ensimmäiset uudet kuvat voidaan julkaista helmikuun alussa.

Kun New Horizons laukaistiin matkaan, Pluto oli vielä planeetta.

Erityisen innokkaasti tutkijat odottavat heinäkuun puoltaväliä, jolloin New Horizons ohittaa Pluton vain 12 400 kilometrin päästä.

Pluton kiertolaiseksi luotain ei voi ryhtyä, sillä Pluton heikko vetovoima ei riitä jarruttamaan vauhtia, jonka pitkä matka näinkin nopeasti New Horizonsilta vaati. Muussa tapauksessa matka olisi vienyt vuosikymmeniä.

Jatkaessaan Pluton ohi kohti aurinkokuntamme äärtä New Horizons kuljettaa mukanaan osaa Pluton löytäjän tuhkatusta ruumiista. Ennen kuolemaansa vuonna 1997 astronomi Clyde Tombaugh toivoi, että hänen tuhkansa lähetettäisiin avaruuteen. Pluto-ohjelma oli tuolloin jo suunnitteilla, ja New Horizons tuntui kiistatta juuri oikealta alukselta Tombaugh'n viimeiselle matkalle.

Luvassa lisää kuita?

Tombaugh'n vuonna 1930 löytämä Pluto, tai tuolloin vielä "Planeetta X", ei enää ole planeetta, mutta se on kuitenkin suurin tunnettu taivaankappale kaukaisella Kuiperin vyöhykkeellä. Vielä kauempana on tosin yksi suurempi, Eris. Kuita Plutolla on tällä tietämällä viisi, mutta New Horizons saattaa löytää niitä lisää.

Kun New Horizons laukaistiin matkaan yhdeksän vuotta sitten, Pluto oli edelleen aurinkokuntamme yhdeksäs planeetta.

Seitsemän kuukautta luotaimen lähdön jälkeen kansainvälinen astronomiliitto päätti, ettei Pluto täytä kaikkia planeetan vaatimuksia. Kaksi ensimmäistä ehtoa kyllä täyttyy – Pluto on pyöreä ja kiertää Aurinkoa –, mutta kolmas ei: sillä ei ole riittävästi painovoimaa, jolla se hallitsisi lähiavaruuttaan.

Aluksi Pluto määriteltiin kääpiöplaneetaksi, sitten sille annettiin uusi määritelmä: plutoidi eli "Pluton kaltainen". Astronomit arvelevat, että Kuiperin vyöhykkeellä on ainakin 70 000 plutoidia.

Lähteet: AP, Yle Uutiset