Tutkijat pohtivat: Syntyikö lohikäärme dinosaurusten luista?

Kiinassa eli dinosauruksia, joiden kaula oli jopa puolet ruumiin pituudesta. Otusten fossiilit muistuttavat lohikäärmettä sellaisena kuin kiinalaiset sen tuntevat.

Ulkomaat
Tanssiryhmä kuljetti lohikäärme-hahmoa Uuden vuoden juhlassa Pekingissä 19. helmikuuta.
Tanssiryhmä kuljetti lohikäärme-hahmoa Uuden vuoden juhlassa Pekingissä 19. helmikuuta.Rolex Dela Pena / EPA

Etelä-Kiinasta vastikään löytyneet noin 15-metrisen dinosauruksen luut ovat saaneet paleontologit pohtimaan, olisivatko tuon 160 miljoonaa sitten eläneen jättiotuksen tai sen sukulaisten jäänteet olleet heräte kiinalaisten lohikäärmelegendojen synnylle.

Qijianglong-dinosauruksen kivettyneet luut löytyivät, kun maanviljelijät alkoivat kaivaa kalalammikkoa Qijiangin kaupungin liepeillä. Paikallisten asukkaiden mielestä löytö muistutti lohikäärmettä, ja sellaiseksi sen nimesivät myös tutkijat: qijianglong tarkoittaa "Qijiangin lohikäärmettä".

Kanadalaisen Albertan yliopiston tutkimusryhmän jäsen Lida Xing kertoo, että kaivauksissa löytyivät dinosauruksen valtava kaula- ja selkäranka, kallo ja häntä, mutta raajat ovat kadonneet. Niiden puuttuessa otus varmaankin näytti kyläläisten mielestä vanhojen legendojen pitkuliaiselta otukselta, Xing arvelee.

Ehkä kiinalaiset saivat alkujaankin innoituksen lohikäärmeisiinsä nähtyään dinosauruksen luita maastossa. He eivät tienneet, mitä ne olivat, joten he yhdistivät tutut eläimet – krokotiilin ja käärmeen – suureksi myyttiseksi eläimeksi, tuumii Albertan yliopiston toinen tutkija Tetsuto Miyashita.

Useimmilla pitkäkaulaisilla dinosauruksilla, sauropodeilla, kaula oli noin kolmanneksen ruumiin mitasta. Qijianglong kuitenkin kuului mamenchisauruksiin, joilla kaulaa oli jopa puolet ruumiin pituudesta. Qijianglongilla kaulaa jatkui peräti seitsemän ja puoli metriä. Nikamien ilmavan rakenteen ansiosta kaula taipui alas ja ylös – nostokurjen tavoin – mutta hädin tuskin sivusuunnassa.

Pitkän kaulan päässä keikkunut pää ei voinut olla kovin raskas, tai eläin olisi keikahtanut kuonolleen. Niinpä kallo olikin ilmaa täynnä painon vähentämiseksi, samalla tavoin kuin linnuilla. Se, että qijianglongin pää oli löydettäessä yhä kiinni kaulassa, on poikkeuksellista: vain viisi prosenttia dinosaurusfossiileista on pitänyt päänsä.

Eristyksissä kehittyi omalaatuisia otuksia

Missään muualta maailmasta ei ole löydetty niin pitkäkaulaisia dinosauruksia kuin Kiinasta. Herkullisen myyttipohdinnan lisäksi uusi löytö osoittaa, että dinosaurukset selvisivät hyvin myös eristyneinä yhteisöinä, Miyashita sanoo.

Muinaismeren ympäröiminä lajit saattoivat kehittyä omaperäisiin mittoihinsa. Miyashita uskoo, että mamenchisaurusten sukua löytyy Kiinasta vielä lisääkin, samalla tavoin kuin sauropodeja muualta maailmasta.

Qijianglong-tutkimus on julkaistu Journal of Vertebrate Paleontology (siirryt toiseen palveluun) -lehdessä. Tutkimuksesta kertoo Albertan yliopiston (siirryt toiseen palveluun) lisäksi muun muassa Kanadan yleisradioyhtiö CBC (siirryt toiseen palveluun).