Pluto-luotaimen tietokone toimii taas – historiallinen ohilento ei vaarannu

Nasan New Horizons -luotain on matkannut yli yhdeksän vuotta kohti Plutoa. Jos kaikki menee hyvin, se suhahtaa viikon päästä Pluton ohi kohti ulkoavaruutta ja nappaa mennessään tarkkoja kuvia aiemmin planeettana pidetystä kiertolaisesta.

Ulkomaat
Kuva Plutosta.
Nasan New Horizons -luotaimen välittämä kuva Plutosta 6. heinäkuuta.NASA / JHUAPL / SWRI

Plutoa kohti matkaavan New Horizons -luotaimen tietokone on saatu kuntoon, Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa kertoo (siirryt toiseen palveluun).

Luotaimen tietokonejärjestelmän kaatuminen säikäytti tutkijat lauantaina: radioyhteys lennonjohtoon katkesi melkein puoleksitoista tunniksi ja tietojen kerääminen piti keskeyttää.

New Horizonsin on määrä ohittaa Pluto ensi tiistaina. Luotaimella on vain yksi mahdollisuus tehdä havaintoja kaukaisesta kiertolaisesta, sillä se jatkaa saman tien matkaansa kohti ulkoavaruutta. Jo tähän mennessä se on ottanut Plutosta tarkimpia koskaan nähtyjä valokuvia.

Pieni luotain ei pysty jäämään Pluton kiertoradalle. Jarruttamiseen vaadittaisiin valtavasti polttoainetta, jota se ei ole voinut kuljettaa mukanaan, eikä Pluton heikko vetovoima riitä nappaamaan luotainta otteeseensa.

Luotaimen tietokone ylikuormittui vahingossa

Nasan mukaan tietokoneongelma johtui siitä, että tutkijat olivat erehdyksessä aiheuttaneet luotaimen järjestelmien ylikuormittumisen. New Horizons oli juuri pakkaamassa keräämiään tietoja, kun tutkijat ryhtyivät asentamaan ohilentoon tarvittavaa ohjelmistoa.

Luotaimen päätietokone kaatui, mikä aiheutti varajärjestelmään siirtymisen ja yhteyden katkeamisen. Samalla luotain kuitenkin lähetti lennonjohdolleen tietoja, joiden avulla insinöörit saivat korjattua ongelman.

Tutkijoiden mukaan luotain ei saanut kerättyä uusia havaintoja korjaamiseen kuluneiden kahden ja puolen päivän aikana, mutta ohilennon kannalta kaikki on nyt kunnossa.

Yhteydenpito luotaimeen on konstikasta pitkän etäisyyden vuoksi. Kestää neljä ja puoli tuntia, ennen kuin sen lähettämä signaali on perillä maan pinnalla.

Plutosta tuli plutoidi

New Horizons aloitti viiden miljardin kilometrin pituisen matkansa kohti Plutoa tammikuussa 2006. Tuolloin Plutoa pidettiin vielä aurinkokuntamme yhdeksäntenä planeettana.

Pluton luokitus on sittemmin muutettu kääpiöplaneetaksi ja sen jälkeen plutoidiksi, koska aurinkokunnan laitamilta Kuiperin vyöhykkeeksi kutsutulta alueelta on löydetty muitakin samankaltaisia kiertolaisia.

Kuiperin vyöhykkeestä ja Plutosta tiedetään toistaiseksi hyvin vähän. New Horizonsin tieteellisistä havainnoista vastaava Alan Stern kuvaili yhdysvaltalaiselle NPR-radioverkolle (siirryt toiseen palveluun), että kaikki tutkimustieto Plutosta mahtuisi todennäköisesti yhdelle paperiarkille.

New Horizons suuntaa kirjaimellisesti tuntemattomaan, ja Sternin mukaan toista samanlaista tutkimusmatkaa ei tule enää koskaan.

Lähteet: AFP, Reuters