Pluto-luotaimen matka huipentuu hermoja raastavaan ohilentoon

New Horizons on lähimmillään Plutoa tiistaina noin klo 14.50 Suomen aikaa. Vielä pitkään tämän jälkeen joudutaan jännittämään, selvisikö luotain ohilennosta ehjänä.

Ulkomaat
New Horizons -luotaimen ottama kuva Plutosta ja sen Kharon-kuusta.
New Horizons -luotaimen ottama kuva Plutosta ja sen Kharon-kuusta.NASA / JHUAPL / SWRI

Yhdysvaltain avaruushallinnossa Nasassa valmistaudutaan parhaillaan historialliseen hetkeen. Kun New Horizons -luotain on ohittanut Pluton, on kaikkia aurinkokuntamme perinteisen tulkinnan mukaan planeetoiksi kutsuttuja kappaleita tutkittu lähietäisyydeltä.

Tänään tiistaina tapahtuvalla ohilennollaan New Horizons on lähimpänä Plutoa – noin 12 500 kilometrin päässä – kello 14.50 Suomen aikaa. Tuolloin luotaimen kamerat ja mittauslaitteet tallentavat herkeämättä, mutta aivan heti tuloksia ei päästä ihastelemaan Maassa.

Ensinnäkin signaalin saapuminen Maahan kestää 4 tuntia ja 25 minuuttia. Toisekseen lähiohituksen aikana tieto ei liiku lainkaan: radiolähetin kytketään päälle vasta myöhemmin ja vain hetkeksi, jotta tiedettäisiin kaiken sujuneen hyvin.

Illalla lähetetty signaali ehtii Maahan keskiviikkona neljän tienoilla aamuyöllä Suomen aikaa. Tuolloin vastaanotettujen kuvien julkaisua joudutaan odottelemaan vielä tunti tai pari – siis jos kaikki menee hyvin.

Etukäteen arvioituna yksi suurimmista uhista on uusien kuiden löytyminen. New Horizons lentää viiden tunnetun kuun kiertoratojen sisäpuolelta, ja uudet mahdolliset kuut saattaisivat osua reitin varrelle. Toistaiseksi mikään ei tosin viittaa uusien kuiden löytymiseen.

Tällä viikolla New Horizonsin on määrä lähettää vain prosentin verran kaikesta keräämästään datasta. Aktiivinen tiedonsiirto alkaa vasta syyskuun 14. päivä, ja dataa riittää lähetettäväksi pitkälle ensi vuoden puolelle.

Yle Tieteen sivuilla on julkaistu kattava opas Pluton ohilennon seuraamiseen. Luotaimen ottamia kuvia voi katsella Nasan sivuilta (siirryt toiseen palveluun).

Kun New Horizons lähti matkaan tammikuussa 2006, Pluto oli vielä planeetta. Sittemmin luokitus muutettiin ensin kääpiöplaneetaksi ja täsmennettiin myöhemmin plutoidiksi, kun astronomeille oli valjennut, että aurinkokuntamme laitamilla on muitakin vastaavia kiertolaisia.

Lähteet: Yle Uutiset