Wasa Royals ei enää pakita: Vaahteraliiga tähtäimessä

Amerikkalaisen jalkapallon I-divisioonan mestaruuden viime vuonna voittanut Wasa Royals ei tuolloin katsonut seuran olevan vielä kypsä ylimmälle sarjatasolle. Pelaajisto ja organisaatio on vuodessa koulittu siihen kuntoon, että nyt tavoitteena on sekä uusia Spagettimaljan voitto että nousta Vaahteraliigaan.

Kotimaa
Wasa Royalsin jenkkifutisottelussa taistellaan tiukasti pallosta.
Wasa Royalsin joukkueen tilastot ovat kuluvalla kaudella olleet ykkösdivisioonan kärkeä sekä hyökkäys- että puolustuspäässä.Yle

Amerikkalaisen jalkapallon kulttuurihistoria on Suomessa periaatteessa jo vuosikymmenten mittainen.

Miesten maajoukkue on vuosien varrella kahminut muun muassa viisi EM-kultaa ja naisten ryhmä puolestaan pokkasi ensimmäisen EM-tittelinsä viime viikonloppuna Espanjassa.

Laji ei kuitenkaan ole sarjatasolla saavuttanut suurten massojen suosiota. Miesten Vaahteraliigan katsojakeskiarvo on pyörinyt pitkään 300-400:n välillä.

Wasa Royals on kuitenkin onnistunut luomaan Vaasaan suomalaisittain huiman jenkkifutisbuumin. Royalsien tämän kauden kotiotteluiden katsojakeskiarvo, reilut 1000 silmäparia per ottelu, on Suomen korkein huolimatta siitä että joukkue pelaa toiseksi korkeimmalla sarjatasolla.

– Taustalla on tehty paljon töitä mainostamisessa ja markkinoinnissa. Otteluista on rakennettu perhetapahtumia, jonne voi tulla viihtymään tietämättä lajista mitään, sanoo Royalsien päävalmentaja Seppo Evwaraye.

"Lajin opettamisessa katsojille menee 5-6 vuotta"

Evwarayen johdolla Royalseissa on rakennettu kokonaisuutta kuntoon sekä joukkueessa että katsojien kannalta. Viihteen rinnalla katsojia on tietoisesti perehdytetty lajin hienouksiin.

– Tämä on vähän start-stop -tyyppinen laji ja siksi eurooppalaisille katsojille haasteellinen. Välillä mennään tosi kovaa ja välillä taas ei mennä ollenkaan. Kentällä tapahtuu kuitenkin koko ajan paljon erilaisia asioita. Olemme alusta asti tiedostaneet, että lajin opettamisessa katsojille menee 5-6 vuotta, Evwaraye toteaa.

"Katsojakoulutuksessa" iso rooli on kotiottelut juontavalla Pasi Roimelalla, joka kertoo yleisölle jatkuvasti säännöistä niin, että kenttätapahtumista pääsee jyvälle myös ilman ennakkotuntemusta.

Ottelutapahtumaan on tuotu Evwarayen kolme vuotta kestäneellä päävalmentajakaudella vähin erin kahta-kolmea uudistusta tai palvelua per vuosi lisää. Miehiseksi mielletyn lajin katsojakohderyhmäksi on otettu tietoisesti koko perhe niin, että naiset ja lapsetkin viihtyvät mukana.

Crocodiles-derbyistä tulisi katsojamagneetteja

Viime vuonna Wasa Royals kieltäytyi vielä sarjanoususta, mutta tänä vuonna on toinen ääni kellossa.

– Nouseminen kiinnostaa ehdottomasti. Viime vuonna pelaajisto ja taustaorganisaatiot eivät olleet vielä valmiita. Emme halua mennä Vaahteraliigaan roikkumaan mukana vaan kilpailemaan hyvistä sijoituksista, Seppo Evwaraye painottaa.

Tuleva lauantai on merkittävä etappi Vaahteraliiga-nousussa, kun Royals kohtaa I-divisioonan välieräottelussa Tampere Saintsin.

Vaahteraliigapaikan myötä myös amerikkalaisessa jalkapallossa päästäisiin pelaamaan pohjalaisjoukkueiden välisiä "derbyjä" eli paikalliskamppailuita, kun vastassa olisi liigan kestomenestyjä, Seinäjoen Crocodiles.

Jos 1000 katsojaa menee Vaasassa rikki jo I-divisioonan tavallisissa runkosarjapeleissä, niin mitä tapahtuisikaan ylimmän sarjatason pohjalaiskohtaamisissa? Seppo Evwarayen mukaan yleisön suosio on mahdollista moninkertaistaa nykyisestä.

– Yleisömäärät voisivat alkaa kakkosella, kolmosella, viitosella tai vaikka kuutosella, en näe siihen esteitä. Kovat lukemat eivät synny vahingossa, vaan niiden eteen pitää tehdä järjestelmällisesti työtä.