Vihdoinkin samassa kuvassa: Nasan luotain kuvasi Pluton kuut, myös perheen pienokaisen

Pluton viidestä kuusta pienin, Kerberos, yllätti tutkijat vähäisellä koollaan, kahtiajakoisella muodollaan ja vaalealla pinnallaan.

Ulkomaat
Yhdistelmäkuva Plutobn kuista englanninkielisine nimineen
Nasa

Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan luotaimen kesällä ottamista kuvista on saatu Maahan ainutlaatuinen perhepotretti: kuvassa ovat ensi kertaa kaikki viisi kuuta eli Kharon, Nix, Hydra, Styx ja nyt myös Kerberos.

New Horizons -luotaimen kuva (siirryt toiseen palveluun) osoittaa, että Kerberos on pienempi kuin on oletettu. Pituutta vaikuttaa olevan kapeimmillaan noin viisi kilometriä.

Kerberos näyttää kahdelta toisiinsa painuneelta pallukalta. Outo muoto saattaakin olla peräisin siitä, että itsenäisiä kappaleita on alkujaan ollut kaksi.

Kuvat osoittavat myös, että Kerberos heijastaa Auringon valoa. Siitä tutkijat päättelevät, että pinta on varsin kirkkaan vesijään peitossa, kuten Pluton muissakin pienissä kuissa.

– Jälleen kerran Pluton järjestelmä yllätti meidät, sanoo luotainprojektin tutkija Hal Weaver.

Pienellä kuulla on yllättävästi painovoimaa

Ennen kuin New Horizons lensi Pluton ohitse, kuiden kokoa oli voitu arvioida vain Hubble-teleskoopin kuvien perusteella. Kerberoksen koko pääteltiin siitä, miten sen painovoima vaikuttaa toisten kuiden ja Pluton liikkeisiin.

Vaikutus on suuri siihen nähden, miten heikosti Kerberos näkyy. Siksi Kerberos arveltiin pinnaltaan tummaksi ja siten todellisuudessa suuremmaksi kuin millaiseksi se nyt osoittautui.

Selvitettäväksi jää, miten pikku Kerberoksella voi olla niin suuri massa, että kuu kykenee vaikuttamaan naapureihinsa. Astronomien arviot muiden kuiden koosta osoittautuivat lähes täsmälleen oikeiksi.