Turvapaikanhakijoita pelastanut Merikarhu palaa kotiin – "Rankkaa mutta mielenkiintoista"

Merikarhun päällikkö Tuomas Luukkonen kertoo, että heillä oli nelikuukautisen operaation aikana lähes joka yö useita tehtäviä. Ollessaan jo kotimatkalla torstaina Merikarhu kutsuttiin pelastamaan lähes 300:a ihmistä Sisilian itäpuolella.

Ulkomaat
merikarhu
Vartiolaiva Merikarhu.Juha-Pekka Inkinen / Yle

Suomen rajavartiolaitoksen Merikarhu-alus on palaamassa kotiin Kreikasta, jonka vesillä se on ollut tammikuusta asti pelastamassa merihätään joutuneita turvapaikanhakijoita ja paljastamassa laitonta maahantuloa.

Merikarhun päällikkö kapteeniluutnantti Tuomas Luukkonen kertoo, että työ oli välillä rankkaa niin henkisesti kuin fyysisestikin. Lähes joka yö oli useita tehtäviä ja he kohtasivat paljon inhimillistä hätää ja kärsimystä.

Kaikkiaan heidän toimintansa kohteena oli yli 2 600 ihmistä, sekä mereltä pelastettuja että laittomia rajanylittäjiä.

Vaikka Merikarhu on jo lopettanut operaation osaltaan, kotimatkallaankin torstaina se oli pelastamassa lähes 300:a ihmistä merikelvottomasta aluksesta.

Partioimassa sekä Kreikan itä- että länsipuollla

Kun Merikarhu aloitti tammikuussa Poseidon Rapid Intervention -operaatiossa, se partioi Kreikan itäpuolella. Vielä tuolloin suuria määriä turvapaikanhakijoita pyrki päivittäin Turkista Egeanmeren yli Kreikkaan.

Huhtikuussa tulijoiden määrä hiipui, mikä johtuu varmastikin osaltaan EU:n ja Turkin välsestä palautuksia koskevasta sopimuksesta sekä Turkin rajavalvonnan tehostumisesta, Luukkonen sanoo.

Tehtävien vähennyttyä lännessä Kreikan viranomaiset päättivät siirtää Merikarhun Kreikan länsipuolelle. Siellä se paljasti yrityksiä salakuljettaa Kreikassa jo olevia ihmisiä länteen sekä muita luvattomia rajanylitysyrityksiä.

Kun Turkista ei enää niinkään tultu Kreikkaan, alkamassa oli ihmisten kuljettaminen muualta itäisen Välimeren maista meritse suoraan Italiaan ja vielä lännemmäs, Luukkonen kertoo.

"Rankka ja kehittävä kokemus"

Luukkonen kertoo, että he joutuivat tositoimiin lukuisia kertoja. Lähes joka yö tehtäviä oli useita.

He sekä pelastivat ihmisiä joutumasta merihätään että tekivät laivapartioissa rajavalvontaa ja puuttuivat tarvittaessa laittomaan rajanylittämiseen. Kiinnijääneet he luovuttivat Kreikan viranomaisille.

Kasa pelastusliivejä Lesboksen saarella Kreikassa.
Eurooppaan pyrkivien ihmisten pelastusliivejä Lesboksen saarella helmikuussa.Stratis Balaskas / EPA

– Kohtasimme useaan otteeseen inhimillistä hätää ja kärsimystä. Ihmisten vointi oli välillä heikko. Merenylitykset tapahtuivat merikelvottomilla aluksilla, kuten kumiveneillä ja vastaavilla.

Merikarhu oli partioimassa kahdella miehistöllä pitkiä aikoja yhtäjaksoisesti, minkä jälkeen seurasi pieni lepotauko.

Luukkonen toteaakin, että nelikuukautinen operaatio tuntui välillä rankalta sekä fyysisesti että henkisesti, mutta samalla hän kuvaa sitä ammatillisesti kehittäväksi ja mielenkiintoiseksi. Henkilökohtaisesti tämä on ollut ainutlaatuinen kokemus, hän sanoo.

Kotimatkallakin pelastustehtävä

Merikarhu joutui torstaina heti kotimatkansa aluksi tositoimiin, kun Rooman meripelastusjohtokeskus pyysi sitä johtamaan kalastusaluksen pelastamista keskisellä Välimerellä noin 280 kilometrin päässä Sisiliasta itään.

Siellä ajelehti ilman kuljettajaa noin 20-metrinen teräsrunkoinen alus, jossa oli 287 ihmistä.

Luukkonen kertoo, että alus oli ihan hyvässä kunnossa ja myös sen kone kävi. Matkustajia oli kuitenkin aluksen kokoon nähden niin paljon liikaa, että se vaikutti aluksen vakauteen ja teki siitä turvattoman.

Merikarhu haki matkustajat kyytiinsä kahdella nopealla kumiveneellä. Viimeisillään raskaana ollut nainen ja hänen veljensä siirrettiin paikalle pysähtyneeseen risteilyalukseen, koska siellä oli lääkäri. Merikarhun mukana kulkee vain sairaanhoitaja.

Matkustajien pelastaminen kesti kuusi tuntia. Sen jälkeen Merikarhu vei heidät Cataniaan Sisiliaan Italian viranomaisten huostaan.

Kuljettaja saattaa piiloutua matkustajien joukkoon

Merimatkan aikana Merikarhun miehistö jo aloitti pelastettujen haastattelut. Luukkonen kertoo, että nämä olivat pääasiassa afrikkalaisia, muun muassa Sudanista, Eritreasta ja Keski-Afrikan tasavallasta. Kalastusaluksessa oli muun muassa neljä raskaana olevaa naista.

Luukkoselle miehistöineen ei paljastunut, miksi alus oli ollut ilman kuljettajaa. Yleensä kun viranomaiset lähestyvät mahdollisia laittomia siirtolaisia kuljettavaa alusta, kuljettaja, joka joutuisi rikosoikeudelliseen vastuuseen, pyrkii sulautumaan joukkoon, Luukkonen kertoo.

Kalastusaluksessa olleiden joukosta he eivät pystyneet kuljettajaa osoittamaan.

Vaikka laivaluokan alus Merikarhu palaakin nyt kotiin, Suomi aikoo olla mukana EU:n rajaturvallisuusviraston Frontexin koordinoimassa Poseidon Sea -operaatiossa myös jatkossa ainakin partiovenetasolla. Suomi on ollut lähes vuosittain veneluokan aluksella mukana operaatiossa, joka alkoi Kreikassa vuonna 2008.