Nasa kaipaa apua suuren arvoituksen ratkaisemiseksi – kuka tahansa voi löytää salaperäisen planeetan

Nasa joukkoistaa planeetan etsinnät ja toivoo myös, että kansalaistieteilijöiden silmiin sattuisi ruskeita kääpiöitä.

tiede
Ruskea kääpiö havainnekuvassa.
Nasa kuvittajan näkemys ruskeasta kääpiöstä. JPL-Caltech / NASA

Yhdysvaltain avaruushallinto Nasa pyytää suuren yleisön apua aurinkokunnan mahdollisen yhdeksännen planeetan löytämiseksi.

Viime vuoden tammikuussa uutisoitiin tutkimuksesta, jonka mukaan Aurinkoa saattaisi kiertää yhdeksäskin planeetta. Planeetta 9 kiertäisi Aurinkoa hyvin kaukaisella radalla. Elliptisellä radallaan se poikkeaisi Auringon läheisyyteen kenties vain kerran 10 000 tai 20 000 vuodessa.

Teorian yhdeksännestä planeetasta esittäneet tutkijat Konstantin Batygin ja Michael E. Brown mallinsivat oletetun planeetan painovoimavaikutuksia aurinkokunnan laidalla sijaitsevan Kuiperin vyöhykkeen kappaleiden kiertoratoihin. Heidän mukaansa uusi planeetta selittäisi ne lähes täydellisesti.

Planeetta 9:n löytyminen sopisi hyvin nykykäsityksiin aurinkokunnan synnystä. Nykytiedon mukaan mallit suorastaan vaativat, että yksi tällainen kappale olisi ajautunut aurinkokunnan laitamille.

Planeetan voi löytää kotisohvaltaan

Monet asiantuntijat uskovat, että Planeetta 9 voi löytyä vaikkapa jo tänä vuonna. Sitä on jo yritetty etsiä maailman suurimmilla teleskoopeilla – toistaiseksi tuloksetta.

Helppoa löytäminen ei ole, sillä Planeetta 9 voi sijaita jopa 75 kertaa kauempana Auringosta kuin Pluto. Vaikeuskerrointa lisää, ettei se suuresta koostaan huolimatta juurikaan heijasta valoa. Planeetta 9 on laskelmien mukaan jopa kymmenen kertaa Maata suurempi.

Planeetan löytämiseksi Nasa on käynnistänyt kansalaiskampanjan, joka on saanut nimen Backyard Worlds: Planet 9.

Ajatuksena on, että kuka tahansa voi vaikka kotisohvaltaan käsin käydä lävitse Nasan netissä julkaisemia videoiden kaltaisia kuvasarjoja, jotka on kuvattu infrapuna-aluetta kartoittaneella WISE-avaruusteleskoopilla.

Kuvista voi etsiä mahdollisia liikkuvia kohteita, jotka sijaitsevat aurinkokunnan lähiavaruudessa. Nasa tekee jo nyt etsintöjä tällä alueella, mutta himmeät kohteet saattavat hyvinkin jäädä huomaamatta.

– Backyard Worldsiin osallistuvat tuovat etsintään erityisominaisuuden: ihmisen kyvyn havaita liikettä, sanoo tähtitieteilijä Adam Scheider Arizonan yliopistosta.

Myös ruskeat kääpiöt kiinnostavat

Planeettaetsintöjen lisäksi Nasa toivoo, että kansalaistieteilijöiden haaviin jäisi havaintoja ruskeista kääpiöistä.

Ruskeat kääpiöt ovat melko huonosti tunnettuja taivaankappaleita, jotka ovat ominaisuuksiltaan jotain tähden ja jättiläisplaneetan välillä. Ne ovat eräänlaisia epäonnistuneita tähtiä, joiden ydinreaktiot lakkaavat melko pian, eikä niistä kehity tähtiä. Vanhetessaan ruskea kääpiö himmenee ja viilenee.

Kumman tahansa kohteen löytyminen olisi iso uutinen. Planeetta 9:n löytymisellä tosin pääsisi varmemmin historian kirjoihin.

Kaikki tutkijat eivät tosin ole vakuuttuneita Planeetta 9:n olemassaolosta. Epäilijäksi tunnustautuva New South Walesin yliopiston professori Chris Tinney arvelee silti, että WISE:n keräämästä datasta voi löytyä muita kiinnostavia kohteita.

Nasan Backyard Worlds: Planet 9 -projektista uutisoivat muun muassa astronomy.com (siirryt toiseen palveluun) ja sciencealert.com (siirryt toiseen palveluun). Nasa kertoo aiheesta täällä (siirryt toiseen palveluun) ja kampanjasivusto on täällä. (siirryt toiseen palveluun)