Nälkä vie voimat ja altistaa taudeille – suomalainen avustustyöntekijä kertoo, mitä aliravitsemus tekee ihmiselle

Rasvakudos hupenee ja lihakset surkastuvat, kun nälkä ja aliravitsemus pitkittyy. Jo muutaman kuukauden aliravitsemus hidastaa lapsen kasvua ja henkistä kehitystä, sanoo Suomen Punaisen Ristin Itä-Afrikan aluevastaava Terhi Heinäsmäki.

nälänhätä
Kaksi naista ja tyttö keräämässä vettä pienestä ja kuivasta hiekkakuopasta.
Naisia keräämässä vettä kuivuneen joen pohjaan kaivetusta kolosta Etiopian ja Somalian rajalla 20. maaliskuuta. AOP

Suomen Punaisen Ristin Itä-Afrikan aluevastaava, lääkäri Terhi Heinäsmäki on juuri palannut Somalimaasta, jossa hän oli selvittämässä rajun kuivuuden aiheuttamaa aliravitsemusta ja nälänhädän uhkaa. Kysyimme häneltä, mitä nälkä tekee ihmiselle.

Miltä nälkä tuntuu?

Nälkä on ravinnon puutetta ja sillä viitataan krooniseen aliravitsemukseen.

Usein nälkä tulee kuin hiipien, kun tarjolla olevan ruuan määrä vähenee ja aterioiden määrä hupenee. Somalimaassa tapaamani ihmiset kertoivat syövänsä korkeintaan kerran päivässä. Tällöin kalorimäärä riittää kyllä elintoimintojen ylläpitoon, mutta määrä on niin pieni, että rasvakudos alkaa vähentyä. Ilman proteiinia lihakset alkavat surkastua. Ihminen laihtuu hiljalleen.

Mitkä ovat ensi oireita?

Ensimmäisiä oireita on voimattomuus. Ihminen ei jaksa tehdä mitään, ei fyysistä eikä henkistä työtä. Hän voi olla passiivinen. Tämä on kuitenkin yksilöllistä.

Somalimaassa tapaamani ihmiset olivat jättäneet kotiseutunsa ruuan puutteen vuoksi. He olivat aliravittuja ja he olivat syöneet harvoin, mutta he saattoivat jutella ja jopa kertoa vitsejä. Huumorintaju oli tallella, vaikka he olivatkin fyysisesti heikkoja.

Voi olla, että keho tottuu siihen, että se saa vähemmän kaloreita. Nälän tunne menee ohi ja voi olla, että nälkää ei tunne ollenkaan.

On huomattava, että aliravitsemuksesta kärsivillä alueilla kehitysmaissa tilanne on usein vaihteleva. On yhteisöjä, joilla on vielä ruokavarastoja ja ruokaa jaetaan sitä tarvitseville. Näläntunne voi poistua ihan yhdestä leipäpalasestakin, kunhan keho saa joitain kaloreita.

Missä vaiheessa henki on vaarassa?

On vaikea sanoa, kuinka kauan ihminen kestää. Se on hyvin yksilöllistä. Ilman vettä ihminen ei kestä pitkään, mutta ilman ruokaa voi pysyä hengissä joitakin viikkoja ja niukalla ruualla kuukausiakin.

Kehitysmaiden nälänhätä ei ole nykyisin totaalista. Se on pikemminkin hivuttavaa nälkää, jossa ravintoa saadaan vaihtelevasti. Epävakaa tilanne voi jatkua kuukausia.

Joidenkin elimistölle riittää, että joidenkin viikkojen välein saa proteiinia. Mutta jos ei viikkokausiin saa mitään muuta kuin hiilihydraatteja, lihakset alkavat kuihtua muutamassa viikossa.

Vähitellen ihmisen elintoiminnot alkavat keskittyä siihen, että sydän lyö ja veri kiertää. Tilanteen edelleen pahentuessa sydänlihas rappeutuu ja keuhkot painuvat kasaan. Kuolema on tuskallinen.

Harvemmin ihminen kuitenkin menehtyy ruuan puutteeseen. Yleensä aliravitut menehtyvät infektioihin. Aliravitsemus aiheuttaa infektioherkkyyttä, kun keho ei pysty muodostamaan tarvitsemiaan vasta-aineita. Aliravitsemuksesta kärsivissä yhteisöissä koetaankin epidemioita. Kolera ja muut ripulitaudit leviävät herkästi.

Miten ruoka-apu auttaa? Mitä se tekee aliravitulle elimistölle?

Esimerkiksi vaikeasti aliravituille lapsille annetaan lisäruokaa. Tällöin käytetään YK:n lastenjärjestön Unicefin tai Maailman ruokaohjelman WFP:n kehittämiä valmisteita, joissa on sopivassa suhteessa proteiinia, rasvaa ja hivenaineita. Niiden avulla lapsi saadaan pois vaaravyöhykkeeltä.

Yliannostelua on vältettävä, koska elimistön on totuttava ruokaan. Jos vaikeasti aliravittu alkaa yhtäkkiä ahmia, voi tulla komplikaatioita. Pitkään aliravittuna ollut elimistö ei kestä suuren ravintomäärän aiheuttamaa kuormitusta eikä pysty imemään ravintoaineita. Pahimmassa tapauksessa haperoitunut sydänlihas ei kestä vaan pettää, ja voi tapahtua äkkikuolema.

Lasten elimistö toipuu onneksi yleensä todella nopeasti oikealla lisäravinnolla. Jo muutamassa päivässä voi havaita hyviä vaikutuksia.

Mitä pysyviä vaikutuksia voi jäädä esimerkiksi lapselle?

Lapsille aliravitsemus on erityisen vaarallista. Elintoimintojen väheneminen tapahtuu paljon nopeammin kuin aikuisilla.

Jo muutaman kuukauden aliravitsemus voi vaikuttaa lapsen fyysiseen kasvuun ja henkiseen kehitykseen ja älyn kehittymiseen. Lapsuuden aliravitsemus vaikuttaa siksi koko elämän ajan.

Tuoreiden tutkimusten mukaan lapsuuden aliravitsemus aiheuttaa aikuisiässä myös suuremman todennäköisyyden sairastua sydän- ja verisuontauteihin.

Näistä syistä lasten aliravitsemukseen on pyritty kansainvälisesti vaikuttamaan ja hoitoon pääsyä tehostamaan.

Aikuinen pystyy toipumaan fyysisesti, joskin aliravitsemus voi vaikuttaa luuston haurastumiseen vielä aikuisenakin. Henkinen toipuminen on tietysti eri asia.