Kolme veljestä tarttui perhemeijerin ruoriin ja kyllästyi maitoon – "Emme voi maailman loppuun jatkaa samaa maidon myyntiä"

Kaslink Foods työllisti 1990-luvulla muutaman ihmisen. Nyt se on Suomen suurin yksityinen meijeri.

maito
Markkinointi- ja viestintäjohtaja Juha-Petteri Kukkonen (vas.), myyntijohtaja Matti Kukkonen ja toimitusjohtaja Tuomas Kukkonen.
Markkinointi- ja viestintäjohtaja Juha-Petteri Kukkonen (vas.), myyntijohtaja Matti Kukkonen ja toimitusjohtaja Tuomas Kukkonen. Petri Niemi / Yle

Sininen suojapeite ulottuu lattiasta kattoon. Pressu erottaa tehtaasta työtilan, johon vain työntekijöillä on pääsy. Ollaan Kaslinkin elintarviketehtaalla Kouvolassa, ja suojapeitteen takana on tarkkaan varjeltu salaisuus.

Sen verran salaisuudesta tiedetään, että kyseessä on uusi tuotantolinja. Siellä on juuri aloitettu uusien kaurapohjaisten tuotteiden valmistus, ja se on maksanut runsaat viisi miljoonaa euroa.

– Emme voi maailman loppuun jatkaa samaa maidon myyntiä, koska maidon juonti on vähentynyt, tokaisee Kaslink Foodsin toimitusjohtaja Tuomas Kukkonen.

Suuria sanoja mieheltä, joka johtaa isänsä perustamasta pikkumeijeristä kasvanutta perheyritystä. Yritystä, jonka johtamisen isä jätti poikiensa vastuulle vasta hiljattain.

Isän omat ideat ja oma yritys

1990-luvun puolivälissä Raino Kukkonen oli työskennellyt Kainuun meijerissä runsaat kaksikymmentä vuotta. Eräänä aamuna hän totesi, että oli muutoksen aika.

– Isäni ilmoitti äidilleni, että hän irtisanoutuu vakituisesta työstään ja ryhtyy yrittäjäksi, sanoo Tuomas Kukkonen.

Perheelle irtisanoutuminen ei ollut yllätys, sillä Raino oli kehitellyt omia ideoitaan työnsä ohessa. Yksi ideoista oli valmistaa maitoproteiinista siitepölyn korviketta mehiläisille.

– Siirtyminen yrittäjäksi merkitsee käytännössä jatkuvaa epävarmuutta. Vasta myöhemmin ymmärsin, miten iso ratkaisu yrittäjäksi heittäytyminen oli isälleni, kuvailee Kukkonen.

Epävarmuus ruokki myös kekseliäisyyttä.

– Isäni näki paljon mahdollisuuksia, joihin yrittäjänä saattoi tarttua. Hänellä oli esimerkiksi paljon Venäjän kauppaa nestemäisillä ja jauhemaisilla tuotteilla, muistelee Kaslink Foodsin myyntijohtaja Matti Kukkonen.

Toimitusjohtaja Tuomas Kukkonen Kaslinkin tehtaalla Kouvolassa.
Toimitusjohtaja Tuomas Kukkonen Kaslinkin tehtaalla Kouvolassa.Juha Korhonen / Yle

Kainuusta Kouvolaan

Vuonna 2001 sotkamolainen Raino Kukkonen päätti aloittaa liiketoiminnan Kouvolassa. Hän perusti Kaslink Foods -yrityksen.

Yhtiö ajautui Kouvolaan, koska sillä oli ollut siellä jo toimintaa Valion Kouvolan yksikön kanssa.

– Emme mitenkään erityisesti valinneet seutua, mutta täällä on ollut tilaa laajentua ja kaupungista on löytynyt sopivaa henkilökuntaa, sanoo Tuomas Kukkonen.

Yritys oli alkuun pieni kastiketehdas ja vuokrahuone entisen Karjaportin vanhassa teurastamossa. Yhtiö alkoi valmistaa tuotteita ja investoida uuteen Kouvolan tehtaaseen. Yritys löysi markkinaraon kauppaketjujen tuotemerkkien valmistamisesta.

Kaslink osti myös esimerkiksi Valiolta kermaa, jonka se vei Venäjälle. Vienti Venäjälle oli tuottoisaa bisnestä 2000-luvun alussa. Vuonna 2005 Valio kuitenkin keskeytti kermantoimitukset.

Kouvolalaisyritys katsoi, että Valio oli käyttänyt määräävää markkina-asemaansa väärin. Kilpailu- ja kuluttajavirasto (siirryt toiseen palveluun) selvitti asiaa, mutta Raino Kukkonen itse veti selvityspyyntönsä pois.

Vuonna 2006 yhtiö keskitti kaiken toimintansa Kouvolan tehtaalleen ja luopui Sotkamon toiminnoistaan. Yritys keskittyi kehittämään omaa tuotevalikoimaansa.

Muutamassa vuodessa kastiketehtaasta tuli Suomen suurin yksityinen meijeri.

Pojat mukaan bisnekseen

Rainon pojista keskimmäinen, nyt 35-vuotias Tuomas, tuli mukaan isän bisnekseen hiukan ennen Kouvolaan siirtymistä. Kuopus Matti seurasi perässä viisi vuotta myöhemmin.

– Minulle oli selvää kouluikäisestä asti, että isän työtä jatketaan, kun olen saanut opiskelut valmiiksi, sanoo nyt 30-vuotias myyntijohtaja Matti Kukkonen.

Noin vuosi sitten Tuomas ja Matti halusivat alkaa kehittää uusia omia tuotteita ja kysyivät Lontoossa työskennellyttä isoveljeään mukaan perheyritykseen. 38-vuotias muun muassa mainosmiehenä uraa luonut Juha-Petteri oli tuolloin muuttamassa perheineen Sydneyn kaupunkiin Australiaan.

En koskaan ajatellut, että päätyisin maitomieheksi.

Juha-Petteri Kukkonen

Nyt hän on työskennellyt vajaan vuoden yhtiön markkinointi- ja viestintäjohtajana.

– En koskaan ajatellut, että päätyisin maitomieheksi. Olen aina ollut mainosmies ja perustin ensimmäisen oman yritykseni vuonna 2001. Tämä on ollut kuitenkin uskomattoman mielenkiintoista.

Liikevaihto kuusinkertaistui

Raino Kukkonen jäi hiljattain eläkkeelle. Yhtiössä oli edessä sukupolven vaihdos.

– Olen meistä veljeksistä pisimpään ollut mukana yhtiössä ja nähnyt kaikki vaiheet. Sitä kautta tämä toimitusjohtajuus varmasti minulle ajautui, miettii 35-vuotias Tuomas Kukkonen.

Kaslink on kehittynyt vuosien mittaan muutaman ihmisen pikkumeijeristä runsaat 140 ihmistä työllistäväksi yritykseksi.

Suurin osa henkilöstöstä on töissä Kouvolan tehtaassa, mutta markkinointityötä tehdään myös Helsingissä.

Viime vuonna yhtiö teki 58 miljoonan euron liikevaihdon. Kasvu on lähes kuusinkertaistunut nopealla tahdilla, sillä 2010-luvun alussa liikevaihto oli runsaat kymmenen miljoonaa euroa.

Rajun kasvun taustalla on siirtyminen laktoosittoman maidon valmistukseen. Muutama vuosi sitten alkoi myös maidon valmistus omalla tuotemerkillä.

maitotölkkejä kaslinkin tehtaalla kouvolassa
Juha Korhonen/Yle

Uutta kasvua maidottomista tuotteista

Elintarvikeyhtiö Kaslink valmistaa tällä hetkellä muun muassa maitoja, kermoja ja ruuanvalmistustuotteita kuten kastikkeita.

Uutta suuntaa ja liiketoimintaa haetaan nyt kasvipohjaisista tuotteista.

– Me olemme nähneet maailmalla sellaisen kehityksen, että maitotuotteiden kysyntä laskee ja kasvipohjaisten tuotteiden kysyntä kasvaa. Jos haluamme tulevaisuudessa toimia kestävällä pohjalla, niin meillä pitää olla erilaisia vaihtoehtoja kuluttajille, sanoo toimitusjohtaja Tuomas Kukkonen.

Myös Luonnonvarakeskuksen tilastot kertovat, että maidon juonti on Suomessa laskussa. (siirryt toiseen palveluun) Uusilla maidottomilla tuotteillaan yhtiö tavoittelee myös vientimarkkinoita.

– Vanha kasvu kertoo onnistumisesta, mutta ei takaa uutta. Tulevaisuuden kasvu tulee eri asioista kuin nykyinen on tullut, sanoo toimitusjohtaja Kukkonen.

Maitotuotteistakin aiotaan pitää kiinni. Huhtikuussa yhtiö kertoi, että se toimittaa laktoositonta jäätelömassaa pikaruokaketju Hesburgerin pehmiksiin.

Uusia työpaikkoja luvassa

Moni toivoo kasvusta myös lisää työtä Kouvolaan, jossa oli liki 5700 työtöntä työnhakijaa maaliskuun lopulla.

– On hyvin todennäköistä, että palkkaamme uusia työntekijöitä, kertoo Tuomas Kukkonen.

Poikien isä Raino toimii nykyään yhtiön hallituksen puheenjohtajana.

– Hän on osannut irtautua tästä päivittäisestä työstä. Koen sen myös luottamuksen osoituksena meille, että hommat täällä hoituvat, eikä isän tarvitse koko ajan katsoa perään, arvioi myyntijohtaja Matti Kukkonen.

On hyvin todennäköistä, että palkkaamme uusia työntekijöitä.

Tuomas Kukkonen

Veljekset uskovat, että markkinoiden muutos on tulkittu oikein.

*– *Kun onnistumme viemään yrityksen seuraavalle tasolle velipoikien kanssa, yrityksessä saattaisi tulevaisuudessa olla uraa tarjolla myös lapsilleni, arvioi markkinointi- ja viestintäjohtaja Juha-Petteri Kukkonen.

Brändiliiketoiminnasta vastaavalla Juha-Petterillä on 2- ja 7-vuotiaat pojat. Jonakin päivänä he ehkä jatkavat isoisänsä, isänsä ja setiensä työtä.

_klo 13.57 juttua muokattu: Lisätty tieto, että Raino Kukkonen itse keskeytti Kilpailu- ja kuluttajaviraston selvityksen. _