1. yle.fi
  2. Uutiset

Sähköautot kuumentavat nikkelibisnestä – Terrafamen akkukemikaalitehtaalle useita kilpailijoita

Maailmalla viriävä sähköautobuumi on saanut nikkelintuottajat innostumaan akkukemikaalien tuottamisesta.

akut
kourallinen kiteitä pöydällä
Nikkelisulfaatti on tärkeä raaka-aine sähköautojen litiumionin-akuissa.Benjah-bmm27

"Tämän perusmetallin markkinoilla on katastrofaalinen maine, mutta nyt mielialat ovat muuttuneet yllättävällä tavalla."

Näin kirjoitti vaikutusvaltainen talousuutistoimisto Bloomberg hiljattain nikkeliä käsittelevässä artikkelissaan (siirryt toiseen palveluun).

Syynä nikkelintuottajien tunnelmien piristymiseen ovat sähköautot ja niiden akkujen valmistuksessa tarvittava nikkelisulfaatti.

Erityisesti Kiina ja Intia pyrkivät puhdistamaan suurkaupunkiensa saasteista hengitysilmaa mittavilla sähköautotavoitteilla. Monet läntiset teollisuusmaat taas haluavat sähköistää tieliikennettä, jotta hiilidioksidipäästöt vähentyisivät Pariisin ilmastosopimuksen tavoitteiden mukaisesti.

Jos sähköautojen määrä lisääntyy, kuten ennustetaan, kasvaa akkukemikaalien kulutus rutkasti nykytasolta. Tämän takia myös Kainuun metsien keskelle voi pian nousta maailman suurimpiin lukeutuva nikkelisulfaattitehdas.

Sotkamossa kaivostoimintaa pyörittävän Terrafame Oy:n toimitusjohtaja Joni Lukkaroinen sanoo, että akkuteollisuuden nikkelin kysynnän ennustetaan viisinkertaistuvan nykytasolta vuoteen 2030 mennessä.

– Markkinaennusteet lähtevät siitä, että 2030 mennessä noin 25 prosenttia uusista autoista olisi sähköautoja tai ladattavia hybridejä. Jos tuolloin valmistetaan 80 miljoonaa autoa vuodessa, niin 20 miljoonassa niistä olisi litiumioni-akusto, Lukkaroinen sanoo.

Kasvu olisi valtavaa, sillä nyt autotehtaiden suoltamista menopeleistä vain noin prosentti on sähköautoja tai plug-in-hybridejä.

Grafiikka
Nikkelin hinta romahti kymmenen vuotta sitten ylitarjonnan ja finanssikriisin vuoksi.Yle Uutisgrafiikka

Hintakriisi alkaa helpottaa

Terrafamen pyrkimys jatkojalostaa nikkeliä akkuteollisuuden tarpeisiin on ymmärrettävä, sillä perinteisen nikkelin hinta on ollut tuottajan näkökulmasta piinallisen matala viimeisen kymmenen vuoden ajan.

Ennätysvuonna 2007 nikkelistä pulitettiin maailmanmarkkinoilla huikeat 50 000 dollaria tonnilta. Ylituotannon ja finanssikriisin romahduttaman kysynnän myötä hinta painui 10 000 dollariin vuoden 2008 lopulla.

Tämän sai tuntea nahoissaan (siirryt toiseen palveluun) myös konkurssiin hakeutunut Talvivaara Sotkamo Oy, jolta Terrafame osti kaivostoiminnan loppukesästä 2015.

Tänä vuonna Lontoon metallipörssissä noteerattavan nikkelin hinta (siirryt toiseen palveluun) on kuitenkin alkanut nousta pohjamudista. Uutistoimisto Bloombergin mukaan taustalla vaikuttaa se, että useat rahoituslaitokset ovat julkaisseet toiveikkaita ennusteita sähköautojen yleistymisestä ensi vuosikymmenellä.

Lukkaroinen kertoo, että Terrafamen johto on pohtinut jo pitkään vaihtoehtoja nikkelin jatkojalostamiseksi, sillä tätä nykyä yhtiö maksaa jatkojalostajille tuntuvaa jalostuspalkkiota.

Vaihtoehtoina on ollut nikkelin jatkojalostaminen jaloterästeollisuuden käyttöön tai akkukemikaalien tuotanto. Lukkaroisen mukaan akkukemikaalivaihtoehto alkoi näyttää paremmalta vaihtoehdolta viimeisen vuoden aikana.

Suunta vahvistui lopullisesti, kun Terrafamen omistajiin lukeutuva Trafigura-konserni puolsi akkukemikaaleihin panostamista. Trafigura on iso metalli- ja kemikaalikauppias, joka seuraa tarkasti markkinoiden kehitystä.

Nikkelisulfaatin tekee houkuttelevaksi Terrafamelle myös se, että siitä saa markkinoilla paremman hinnan kuin nikkelimetallista. Lukkaroisen mukaan nikkelisulfaatille maksettava preemio, eli hintaero on merkittävä.

Joni Lukkaroinen
Toimitusjohtaja Joni Lukkaroinen on johtanut Terrafame-kaivosyhtiötä helmikuusta 2016 lähtien.Jarno Kuusinen / AOP

Useita hankkeita vireillä

Vaikka sähköautojen akkubisnes näyttää lupaavalta Terrafamen näkökulmasta, menestys ei tietenkään ole läpihuutojuttu. Maailmalla orastava sähköautobuumi on saanut myös kilpailijat liikkeelle.

Esimerkiksi maailman suurin kaivosyhtiö BHP kertoi (siirryt toiseen palveluun) aiemmin tänä vuonna aikovansa rakentaa ison nikkelisulfaattitehtaan Länsi-Australiaan Perthin lähelle. Kwinana-nimisen jalostamon on määrä aloittaa toimintansa jo huhtikuussa 2019.

Terrafame tekee investointipäätöksen omasta tehtaastaan ensi kevään aikana ja tuotannon on määrä alkaa vuonna 2020.

BHP:n laitos tuottaisi vuodessa 100 000 tonnia nikkelisulfaattia ja yhtiön mukaan kapasiteetti voidaan tuplata 200 000 tonniin suhteellisen halvalla. Terrafamen tehtaan kapasiteetti olisi 150 000 tonnia nikkelisulfaattia.

Myös esimerkiksi maailman suurimpiin lukeutuva nikkelijätti, kanadalainen Sherritt (siirryt toiseen palveluun) tutkii nikkelisulfaatin tuotantoa. Lukkaroisen mukaan Terrafamea viriävä kilpailu ei hirvitä.

– Jotta sähköautojen valmistus olisi mahdollista, tämäntyyppisiä investointeja pitää tulla useampia, muuten akkujen valmistamiseen ei riitä ei raaka-ainetta. Uskomme, että kysyntää riittää hyvin useammalle tämän kokoluokan nikkelisulfaattitehtaalle, Lukkaroinen sanoo.

Jopa noin 90 prosenttia maailman litiumioni-akuista valmistetaan nykyisin Aasiassa, ennen kaikkea Kiinassa, Japanissa ja Etelä-Koreassa. BHP:n etuna on markkinoiden läheisyys Australiasta käsin.

Lukkaroisen mukaan logistiikka on tärkeä kysymys, mutta keskeistä on kuitenkin tuotteen laatu ja toimituksien tehokkuus. Terrafame uskoo saavansa kilpailuetua myös bioliuotuksesta, sillä sähköautovalmistajia ja akkutehtaita kiinnostavat raaka-aineen tuotannon aiheuttamat päästöt.

– Tässä puhutaan jopa 25 prosenttia pienemmistä kasvihuonekaasupäästöistä kuin perinteisessä (nikkelin) tuotantoprosessissa.

Terrafame aikoo myydä itse nikkeli- ja kobolttisulfaatin markkinoille. Trafiguran roolina on toimia agenttina. Lukkaroisen mukaan alustavia kontakteja asiakkaisiin on jo ollut.

sähköauton lataaminen
Litiuminoni-akut ovat tätä nykyä sähköautojen johtava akkuteknologia.imgo stock / AOP

Akkutekniikan kehitys?

Nikkelin kysyntää tukee lähivuosina myös se, että akkuvalmistajat pyrkivät lisäämään nikkelin käyttöä litiumioni-akuissa.

Teknologian tutkimuskeskus VTT:n akkututkimustiimin vetäjä Mikko Pihlatie kertoo, että tavoitteena on osaltaan laskea akkujen hintaa lisäämällä nikkelin osuutta suhteessa hintaheilahtelulle alttiiseen kobolttiin.

Maailman koboltti tulee pääasiassa Kongon demokraattisesta tasavallasta, jonka kaivosteollisuudessa käytetään edelleen paikoin lapsityövoimaa.

Nikkelisulfaatin merkittävä rooli akkuteollisuudessa on turvattu ainakin niin pitkään kuin litiumioni-akkujen valtakausi jatkuu. Markkinoille on kuitenkin tulossa lähivuosina myös uudentyyppisiä akkuja.

Onko siis riskinä, että Terrafamen nikkelisulfaatille ei ole tulevaisuudessa käyttöä? Pihlatie arvioi, että 5–10 vuoden kuluttua markkinoille tulevissa akuissa käytetään todennäköisesti myös nikkeliä.

Lukkaroisen mukaan Terrafame olettaa, että litiumioni-akulla on ainakin 20 vuoden ajan kysyntää.

– Sen varaan me täällä investointia tehdään, Lukkaroinen sanoo.

Monet suuret autovalmistajat ovat julkaisseet selkeät strategiat, että käyttövoima siirtyy sähkön suuntaan.

Pihlatie pitää Terrafamen hankkeen menestymisen kannalta keskeisenä kysymyksenä sitä, kuinka nopeasti sähköautot lopulta menevät kaupaksi.

– Sähköautojen todellinen markkinapenetraatio on vielä pieni. Investoinnin kannalta se riski tietysti on, että miten akkukemikaalien kysyntä käytännössä kasvaa.

Kysynnän ratkaisevat lopulta markkinat.

Lue seuraavaksi