yle.fi-etusivu

Meksikon veden täyttämistä luolista paljastui outo metaanimaailma

Jukatanin niemimaan luolastot ovat tärkeitä veden lähteitä. Mayoille ne olivat myös portti tuonpuoleiseen.

ekosysteemit
Sukeltaja luolastossa.
Ox Bel Han luolastossa avautui tutkijoille vihreä vetinen maailma. HP Hartmann

Meksikon Jukatanin niemimaan maanalaisista veden täyttämistä luolista on löytynyt maailma, jonka elämä on samankaltaista kuin syvällä merien kylmissä vesissä. Kansainvälinen tutkimus (siirryt toiseen palveluun) osoitti, että ekosysteemin kulmakivi ovat metaani ja siitä energiansa saavat bakteerit.

Aina veden vallassa olevien rantaluolien eliöyhteisöistä ei ole aiemmin tehty yhtä yksityiskohtaista sukellustutkimusta. Siinä turvauduttiin menetelmiin, joita on aiemmin käytetty vain syvänmeren tutkimuksissa.

Tutkijat totesivat, että Ox Bel Han laajan luolaston ravintoketju – tai pikemminkin ravintoverkosto – perustuu veteen liuonneisiin metaaniin ja muihin orgaanisiin yhdisteisiin, jotka eivät ole silmin havaittavissa.

– Se selittää, miten luoliin sopeutuneet eläimet kykenevät selviämään paikassa, jossa ei näytä olevan syötävää, sanoo tutkimusta johtanut David Brankovits Texasin A&M-yliopistosta.

Katkarapu sopeutui luolaelämään

Maassa muodostuva metaani pyrkii normaalisti ylös ilmakehään, mutta Ox Ben Halin tapauksessa se suodattuukin maan läpi vetisiin luoliin. Siellä se ja muu makean veden tuoma liuonnut orgaaninen aine ruokkivat bakteereja ja muita mikrobeja.

Ne puolestaan ovat pohja ekosysteemille, jonka huipulla ovat äyriäiset. Joukossa on muun muassa luolaelämään sopeutunut katkarapulaji.

Metaanin merkitys oli yllätys, sillä aiempien tutkimusten perusteella oli oletettu, että mikrobit aterioisivat kasvien kappaleilla ja muulla trooppisten metsien jätteellä. Tällaista sateen huuhtomaksi oletettua jätettä löytyi kuitenkin hyvin vähän.

Tutkimus on luettavissa vapaasti Nature Communications (siirryt toiseen palveluun) -lehdestä.

Luolaston poikkileikkaus piirroskuvana.
Brankovits et al.

Maya-asutus seurasi luolastoja

"Veden kolme polkua", mayakielellä Ox Bel Ha, on suurimpia Jukatanin kalkkikiveen kovertuneista luolastoista. Kun voimakas ilmastonmuutos 18 000 vuotta sitten nosti merenpintaa, luolat täyttyivät vedellä.

Maan pinnalta luolastoon on aukkoja, cenoteja, joista mayat nostivat jo tuhat vuotta sitten vettä kuin kaivoista ikään, sillä suolaisen meriveden päällä on makeaa sadevettä. Alempana luolassa vedet sekoittuvat erilaisiksi kerroksiksi.

Mayat rakensivat asutuksensa lähes aina cenotejen ympärille sekä käytännön että uskonnollisista syistä. Cenoteja pidettiin kulkuaukkoina tuonpuoleiseen. Siksi niihin myös heitettiin uhriesineitä ja ilmeisesti joskus myös ihmisuhreja sateen jumalalle.

Cenotet ovat edelleen erittäin tärkeä veden lähde, ja luolastot ovat viime vuosikymmeninä myös houkutelleet sukeltavia turisteja. Liikakäyttö on kuitenkin häirinnyt pahoin vesien virtausta luolissa. Lisäksi maan alle pumpataan usein likavesiä.